Arvo Pärt: Tractus

Estonian Philharmonic Chamber Choir, Tallinn Chamber Orchestra, Tõnu Kaljuste

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Tractus emphasizes Arvo Pärt compositions that blend the timbres of choir and string orchestra. New versions predominate, with focused performances from the Tallinn Chamber Orchestra and the Estonian Philharmonic Chamber Choir under Tõnu Kaljuste’s direction that invite alert and concentrated listening. From the opening composition Littlemore Tractus, which takes as its starting point consoling reflections from a sermon by John Henry Newman, the idea of change, transfiguration and renewal resonates, setting a tone for a recording whose character is one of summing up, looking inward, and reconciling with the past. Compositions included are Littlemore Tractus, Greater Antiphons, Cantique des degrés, Sequentia, L’abbé Agathon, These Words… and Veni creator. An evocative reworking of Vater unser for choir, strings and piano concludes this album. Recorded in Tallinn last year and produced by Manfred Eicher, Tractus extends the line of definitive Arvo Pärt albums begun on ECM New Series with the epochal Tabula rasa in 1984.
Tractus legt den Schwerpunkt auf Arvo Pärt-Kompositionen, in denen die Klangfarben von Chor und Streichorchester verschmelzen. Es überwiegen neue Fassungen seiner Stücke mit fokussierten Aufführungen des Tallinner Kammerorchesters und des Estnischen Philharmonischen Kammerchors unter der Leitung von Tõnu Kaljuste, die zum aufmerksamen und konzentrierten Zuhören einladen. Schon in der Eröffnungskomposition Littlemore Tractus, die von Reflexionen aus einer Predigt von John Henry Newman ausgeht, schwingt der Gedanke von Veränderung, Verklärung und Erneuerung mit und gibt den Ton für eine Aufnahme vor, deren Charakter davon definiert wird, Bilanz zu ziehen, nach innen zu schauen und sich mit der Vergangenheit zu versöhnen. Zu den Kompositionen gehören Littlemore Tractus, Greater Antiphons, Cantique des degrés, Sequentia, L’abbé Agathon, These Words… und Veni creator. Eine tiefgründige Neubearbeitung von Vater unser für Chor, Streicher und Klavier beschließt das Album. Das im vergangenen Jahr in Tallinn aufgenommene und von Manfred Eicher produzierte Album Tractus setzt die Reihe der maßgebenden Arvo Pärt-Alben fort, die 1984 mit dem epochalen Tabula rasa bei ECM New Series begonnen wurde.
Featured Artists Recorded

September 2022, Methodist Church, Tallinn

Original Release Date


  • 1Littlemore Tractus
    (Arvo Pärt, John Henry Newman)
  • Greater Antiphons
    (Arvo Pärt)
  • 2I. O Wisdom01:18
  • 3II. O Adonai02:35
  • 4III. O Root of Jesse00:52
  • 5IV. O Key of David01:45
  • 6V. O Morning Star01:59
  • 7VI. O King of all People01:31
  • 8VII. O Emmanuel03:02
  • 9Cantique des degrés
    (Arvo Pärt, Traditional)
  • 10Sequentia
    (Arvo Pärt)
  • 11L'abbé Agathon
    (Arvo Pärt, Traditional)
  • 12These Words…
    (Arvo Pärt)
  • 13Veni creator
    (Arvo Pärt, Traditional)
  • 14Vater unser
    (Arvo Pärt, Traditional)
A disciplined plea for peace – and quiet – from composer Arvo Pärt […] The new album of music by Arvo Pärt, ‘Tractus’, seems to put an arm around you and whisper, ‘In troubled times, music can help.’ The low-pitched drones, pinging bells and blossoming voices that populate the sacred choral and instrumental works on ‘Tractus’ tend to lower my blood pressure. The music allows room to breathe deeply. Pärt routinely gets the nod as being the most performed living composer. And in our ever violent, confounding world, we need his music now more than ever. […] Conductor Tõnu Kaljuste leads these tailor-made performances with the Estonian Philharmonic Chamber Choir and the Tallinn Chamber Orchestra, the same forces he’s gathered for Pärt’s music over three decades. He chooses to close the album with music that sounds like a lullaby – a lyrical, gentle plea for the basics: bread for our table, safety, and the ability to forgive and be forgiven.
Tom Huizenga, NPR
Ever since ECM inaugurated its New Series in 1984 with ‘Tabula Rasa’ the recordings of Pärt’s’tintinnabuli music’ that have appeared on the label have carried a particular air of mystery in their sound. Whether that’s because of the performers, the producer Manfred Eicher’s recording techniques or some secret ingredient is hard to discern. But it is certainly true of this collection focusing largely on music for strings, chorus and both. The album begins in a deeply autumnal mood with ‘Littlemore Tractus’, a setting of a Cardinal Newman text on the twilight of life. A drone in the strings and shifting fourths and fifths link Pärt’s sounds to centuries-old sources of inspiration. A set of ‘Greater Antiphons’, string orchestra arrangements of what were originally  choral works, reminds us how strong the affective element of  his music is even in the absence of text. […] ‘L’abbé Agathon’, a somber setting of an early Christian parable that at times resembles a verismo aria,  is the longest work on the album. At its climax, the soprano (the outstanding Maria Listra), reaches a high passage sung with surpassing quiet and serenity. There, in one radiant yet austere moment, is this composer’s essential voice.
David Weininger, New York Times
Arvo Pärt ist für seine sphärischen, mystischen Klänge bekannt. Diesem Stil ist er auch in seiner Komposition ‘Littlemore Tractus’ treu geblieben. Hier hat Pärt Worte aus einer Predigt zum Thema ‘Weisheit und Unschuld’ des Dichters und Priesters John Henry Newman für Chor und Orchester vertont. […] Durch den schreitenden Charakter der Musik und den homogenen, transparenten Klang des Estnischen Philharmonischen Kammerchors, zusammen mit dem Tallinner Kammerorchester unter Tõnu Kaljuste, wird das Werk zu einer berührenden Klangmeditation. Chor und Orchester verschmelzen auf sehr besondere Weise zu einem phantastischen Gesamtklang. […] Zu diesem herausragenden klanglichen Ergebnis trägt sicher auch der Ort der Aufnahme, die Methodistenkirche in Tallinn bei. Am Ende der Einspielung geistlicher Werke von Arvo Pärt steht das ‘Vater unser’ – auf Deutsch. Der besondere Klang entsteht hier durch die Kombination aus Chor, Orchester und Klavier. In der Schwere und Melancholie der Musik liegt zugleich auch etwas Friedliches, eine Hoffnung. Ein sehr ergreifendes, stimmungsvolles und gelungenes Album, auf höchstem Niveau präsentiert.
Miriam Stolzenwald, Deutschlandfunk Kultur
Si le chœur est une merveille de clarté et d’homogénéité, l’orchestre, sollicité dans de registres comparables, n’est pas de reste, contribuant à déployer un univers sonore large et lumineux, infini et intime à lafois.
MDM, La Libre Belgique
‘Tractus’ is an attractive collection of works inspired by religious texts, composed by Arvo Pärt over the past quarter of a century. […] The accomplished forces assembled here perform with an understated purity and pinpoint accuracy […] Conductor Tõnu Kaljuste and ECM’s producer Manfred Eicher are Pärt’s long term collaborators, and they make an utterly assured contribution to this concentrated retrospective of the composer’s approachable, deeply felt compositional style.
Ashutosh Khandekar, BBC Music Magazine
In the company of long-term collaborators Manfred Eicher and conductor Tõnu Kaljuste who has been central to many of his recordings, Arvo Pärt is continuing to evolve and develop his remarkable music through rediscovery as this fine recording testifies.
Nick Lea, Jazz Views
All the music here exemplifies Pärt’s creativity perfectly, and hearing traits of his music anew in less familiar pieces brings them into fresh relief […] Among the finds here is the set of eight Greater Antiphons, instrumental despite titles taken from sacred texts (and the antiphon texts are even given in the booklet). These receive a marvelous performance from perhaps Pärt’s primary champions, the Tallinn Chamber Orchestra and conductor Tõnu Kõrvits, with a metallic string edge that brings out the resonance effects so basic to Pärt’s music […] This release has all the virtues that have made people love Arvo Pärt, even as it defamiliarizes them a bit, and it can be recommended to both longtime Pärt fans and to newcomers. ECM’s sound from the Methodist church in Tallinn, it almost goes without saying, is superb and as well matched to Pärt’s music as it could possibly be.
James Manheim, All Music
Une musique intimement religieuse qui réinterprète toute une tradition, mais qui est aussi éminement personelle  et d’aujourd’hui: elle peut être appréciée même sans reference.  
Elisabeth Haas, La Liberté
Die langsamen Tempi – wie leise anbrandende Wellen. Musik zum Nachdenken und Innehalten. 40 Jahre arbeiten ECM-Produzent Manfred Eicher und Arvo Pärt jetzt zusammen und haben dabei eine Bruderschaft im Dienst der Musik entwickelt. Hier wirkt sie noch feinsinniger, ja, nobler als sonst.
Tilman Urbach, Stereo
For the album conductor Tonu Kaljuste has chosen Part’s works written over the last two decades. The album opens up with ‘Littlemore Tractus’. A seven-minute work full of slow-tempo strings, haunting and atmospheric choral work, harp and bell. The pitch and tempo rises towards the end of the piece, pulsing, like fading starlight. On ‘Greater Antiphons’ atmospheres get deeper and more rhythmic. Stabs of optimistic strings combine into new forces […] For ‘L’abbé Agathon’ the orchestra is joined by the gifted soprano Maria Listra. Her restless and bewitching melodies hang over low cello and bass, building to a dramatic climax. The concluding track ‘Vater Unser’, a version of the ‘Lord’s Prayer’, leads with piano that aids the strings and choral overdrive. Recorded at the Methodist Church, Tallinn, in September 2022, a warm acoustic glow helps define the atmosphere.
Simon Duff, Morning Star
Ideas of transfiguration underpin Arvo Pärt’s ‘Littlemore Tractus’ (2000), a choral work originally for voices with organ but now accompanied by an insistent, rocking string figuration and tolling bells. Recorded in Tallinn’s Methodist church in September 2022, performed by the Tallinn Chamber Orchestra and the Estonian Philharmonic Chamber Choir conducted by Tõnu Kaljuste, it opens the Estonian composer’s latest album, ‘Tractus’. This quietly ecstatic piece sets words by Cardinal John Henry Newman (whose poem Elgar used for his choral work The Dream of Gerontius). Other works here, some rearranged, include ‘Greater Antiphons’, ‘Cantiques des degrés’, ‘Sequentia’ and ‘Veni creator’. As ever with Pärt, ancient shakes hands with modern in music forever on the edge of silence.
Fiona Maddocks, The Guardian
An original and intriguing collection of works, this, with beautiful recorded sound, as always, and outstanding performances of passion and precision guided by the presiding genius of Tõnu Kaljuste.
Ivan Moody, Gramophone
Es ist eine geistreiche, eine sprechende Musik. Eine, die deswegen so unmittelbar wirkt, weil sie Sprache nicht nur begleitet, sondern sie gewissermaßen inhaliert hat. […] Sie lebt die Worte, bringt sie zum Leben, auch wenn man sie gar nicht hört, wenn sie nur als Inspiration dienten wie ein altes, kirchenslawisches Gebet für ‘These Words’. Darin scheinen Streicher-Schraffuren aus dem Nichts auf, etwas pulst, klingelt, Klangflächen heben zu singen an, reden, erzählen von Bedrohungen, Verfehlungen der Menschen und rufen den Schutzengel an. In einer guten Stunde entsteht so etwas, das man selten so dringend brauchte wie heute, ein Vademecum für die lärmende Gegenwart. […] Aber seine Musik missioniert nie, tritt einem nie zu nahe, umarmt einen aus einer sanften Distanz. Pärt lädt ein. Und er macht einen hoffen und gelassen. Braucht man gerade.
Elmar Krekeler, Die Welt
Diese Klänge werden aus der Stille der Landschaft geboren, in der sie entsteht. Diese Musik ist die Essenz eines Lebenswerks. Das unterstreicht auch ‘Tractus’, Pärts neue CD bei ECM, seinem Label seit 40 Jahren. […] Die Hingabe jedenfalls, mit der der Dirigent Tonu Kaljuste sich den acht geistlichen Werken Pärts auf dieser CD widmt, die Dichte und Demut seiner Interpretationen, die Zärtlichkeit des Estnischen Philharmonischen Kammerchors – all das klingt wie die Einladung in eine andere Welt. Dorthin, wo es heller ist und freundlicher als hierzulande. […] Kontemplativ, fragend. Und sich seiner Sache doch ganz sicher. Arvo Pärt eben. Fünf Sterne.
Christine Lemke-Matwey, Südwestrundfunk
Klang – Stille; mit wenigen Tönen einen Raum schaffen, wie zum Beispiel in seinem Stück ‘Sequentia’ – das ist die Kunst des Arvo Pärt. Seit Jahrzehnten gelingt es dem estnischen Komponisten, die Musikwelt mit seinen Kompositionen zu begeistern. Das neue Pärt-Album von Manfred Eichers Label ECM hat das Zeug, die Begeisterung weiter anzufachen. Tönu Kaljuste, Pärt-Experte seit Jahrzehnten, leitet das Tallinn Chamber Orchestra und den Estonian Philharmonic Chamber Choir. Musikerinnen und Musiker, die mit Arvo Pärt ganz eines Geistes sind. Ruhe – Klang – Intensität. Das Spirituelle ist die zentrale Quelle für Pärts Schaffen. Kaljuste und die Ensembles steigen in diese Sphären auf – indem sie beim Musizieren fest auf dem Boden bleiben. Sie spüren in den Partituren die Klangnuancen auf, formen sie mit schier unerschöpflichen Facetten. Wie beispielsweise im Stück ‘Veni creator’: Die einsetzenden Violinen artikulieren fast jeden Ton anders, während der Chorklang sich federleicht und glockengleich darüberhebt. Diese subtile Farbigkeit, die Kaljuste und seine Ensembles aus Pärts Tönen herauslösen und innig zum Leuchten bringen, verleihen dem Album Magie.
Lazlo Molnar, Bayerischer Rundfunk
Auf dem Album ‘Tractus’ versammelt Tonu Kaljuste Werke des estnischen Komponisten Arvo Pärt. Dessen tief empfundener Glaube spiegelt sich in dieser CD deutlich und macht auch sie zu einer ganz persönlichen. Bei Kaljuste weiß man Pärts Musik in den besten Händen. Seit Jahrzehnten ist er ein treuer Wegbegleiter des Komponisten. Was er wunderbar schafft, ist die Verschmelzung von Chor und Orchester. Ein absolutes Gleichgewicht von Wort und Klang.
Rudolf Aigmüller, Österreichischer Rundfunk
 Però c’è un ‘ nuovo’ Pärt, quello penultima e ultima maniera, che continuando a frequentare il sacro, anzi il religioso, ci arriva sommesso (come in fondo lui aveva tanto amato essere), dolcemente evocativo del passato magari gregoriano, e leggero, arioso, dentro nel nostro quotidiano riflessivo. Un Arvo Pärt che c’è sempre stato, intendiamoci, ma che selezionato da Manfred Eicher per un ulteriore album ECM (‘Tractus’) mostra il suo tratto più colloquiale e in definitiva più contemporaneo. Nel brano d’apertura. ‘Littlemore Tractus’ per coro misto e orchestra d’archi, accende speranze ormai dimenticate perché riprende proprio la modalità minimalista e nella parte di coro fa persino venire in mente l’incipit di Einstein on the Beach, celebre opera di Philip Glass.
Mario Gamba, Il Manifesto
In the new version of ‘Littlemore Tractus’, to words preached in Oxford by St John Henry Newman on ‘Wisdom And Innocence’ in February 1843, and in the pilgrimage songs of ‘Cantique des degrés’, the source of Pärt’s tintinnabulary style of composition in sacred speech is made explicit. This puts great pressure on the choir and conductor to integrate the vocal music with the orchestral parts and this they have done with almost uncanny accuracy: to the extent that the vocal works seem to transcend speech, while the orchestral pieces clearly articulate their source texts.    
Brian Morton, Choir & Organ
Music and word: In Arvo Pärt’s work, they are manifestly at its core, even when no word is heard, no text has been set to music, but the power of language becomes the subject nonetheless. – Wolfgang Sandner
Tractus emphasizes Arvo Pärt compositions that blend the timbres of string orchestra and choir. New versions predominate, with focused performances from the Tallinn Chamber Orchestra and the Estonian Philharmonic Chamber Choir under Tõnu Kaljuste’s direction that invite alert and concentrated listening. From the opening composition Littlemore Tractus, which takes as its starting point consoling reflections from a sermon by John Henry Newman, the idea of change, transfiguration and renewal resonates, setting a tone for a recording whose character is one of summing up, looking inward, and reconciling with the past.
Tõnu Kaljuste, a long-time ally of Pärt, points out that much recent discussion with the composer has revolved around new approaches to the scores. Commenting on the wide-reaching and evocative repertoire brought together here, Wolfgang Sandner remarks in the CD’s liner note, “sound and silence, music and word always remain in dialogue in Arvo Pärt’s work. But the vocal and the instrumental too, the secular and the profane, complement each other. Liturgical ritual and spiritual concert are in exchange and form a context that points to a common origin.”
The compositions included on Tractus are based upon or inspired by scriptural, liturgical or other Christian texts. “The text is independent of us,” Pärt once said. “It awaits us. Everyone needs his own time to come to it. The encounter occurs when the text is no longer treated as literature or artwork but as reference point or model.”
Recorded in Tallinn’s Methodist Church last year, Tractus extends the line of Arvo Pärt albums begun with Tabula rasa in 1984, the recording which initially brought Pärt’s music to widespread awareness. The collaboration between Arvo Pärt and producer Manfred Eicher has persisted now for forty years: “Our work together making new records is always a celebration,” Pärt has said. “It is something very lively and in continuous formation.”
The Tractus album includes a booklet with all sung texts and liner notes by Wolfgang Sandner (in German), and by Kai Kutman (in English)

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