Bartók, Casken, Beethoven

Thomas Zehetmair, Ruth Killius, Royal Northern Sinfonia

This powerful New Series album represents “a résumé and a departure” for Thomas Zehetmair, a summing up of his work with the Royal Northern Sinfonia.  In his years as Music Director of the British chamber orchestra, Zehetmair was noted both for bringing compelling new music into the repertoire and for insightful performances of classical and modern composition, qualities very much in evidence on this concert recording from The Sage, Gateshead. The album opens with John Casken’s double concerto That Subtle Knot, written in 2012-3 for Zehetmair, Ruth Killius and the Northern Sinfonia. Inspired by the poetry of John Donne, the composition establishes a broad arc between the English Renaissance and music of today. Ruth Killius shines in a revelatory performance of Bartók’s Viola Concerto, and Zehetmair as conductor fully brings out what liner note writer Giselher Schubert describes as “the juggernaut propulsive thrust” of Beethoven’s Symphony No. 5.
Als "Resümee und Aufbruch zugleich" bezeichnet Thomas Zehetmair dieses New Series Album – eine Bilanz seiner Arbeit mit der Royal Northern Sinfonia. In seinen Jahren als musikalischer Leiter des britischen Kammerorchesters war Zehetmair sowohl dafür bekannt, überzeugende neue Musik in das Repertoire einzubinden, als auch für die einfühlsamen Aufführungen klassischer und zeitgenössischer Kompositionen, die er mit dem Orchester auf die Bühne gebracht hat – Qualitäten, die auf dieser Konzertaufnahme aus The Sage, Gateshead, deutlich zu hören sind. Das Album öffnet mit John Caskens Doppelkonzert That Subtle Knot, das 2012-13 für Zehetmair, Ruth Killius und die Northern Sinfonia geschrieben wurde. Inspiriert von den Gedichten John Donnes, schlägt die Komposition einen weiten Bogen zwischen der englischen Renaissance und der Musik von heute. Ruth Killius glänzt in einer berauschenden Interpretation von Bartóks Bratschenkonzert, und als Dirigent bringt Zehetmair voll zur Geltung, was Giselher Schubert in dem Begleittext der CD als "fulminanten Impetus" von Beethovens fünfter Symphonie bezeichnet.
Featured Artists Recorded

June 2014, Milton Court Concert Hall, London

Original Release Date


  • That Subtle Knot - Double Concerto for Violin, Viola and Orchestra
    (John Casken)
  • 1calm15:21
  • 2floating11:15
  • Concerto for Viola and Orchestra Sz. 120 (Edition Tibor Serly)
    (Béla Bartók, Tibor Serly)
  • 3Moderato13:42
  • 4Adagio religioso - Allegretto03:32
  • 5Allegro vivace04:36
  • Symphony No. 5 c-minor op. 67
    (Ludwig van Beethoven)
  • 6Allegro con brio06:49
  • 7Andante con moto08:19
  • 8Allegro04:47
  • 9Allegro10:33
Musikalisch zeigt diese Aufnahme, zu welch feinsinigen, vielmehr in sich schlüssigen Deutungen Thomas Zehetmair in der Lage ist. Über Beethovens Fünfte muss man nicht viele Worte verlieren, die diskographische Dichte ist groß, und doch lässt uns die Royal Nothern Sinfonia Details hören, Bögen und Phrasierungen, die man stellenweise als neuartig einstufen kann. So entsteht eine ungemein frische, nie pathetisch überladene Einspielung.
Christoph Vratz, Fono Forum
This well-proportioned programme captures Thomas Zehetmair’s 2014 farewell concert as music director of the Royal Northern Sinfonia, with his wife, viola player Ruth Killius, in the Bartók, and a double concerto, ’That Subtle Knot’, written for them by John Casken. The title of Casken’s double concerto, taken from ’The Ecstasy’ by John Donne, is mirrored in the intertwining solo lines, which develop from the spare, modally inflected, folk-like beginning. Much of the music is slow and meditative, interrupted by a few more rhythmic sections, where textures are fuller and more acerbic, but it rises to passionate climaxes, and is given a performance to match. […] The orchestra shows off its own credentials in Beethoven’s Fifth Symphony, which starts at a terrific lick, and is incredibly exciting. […] The Scherzo surprises with its accents and wide range of dynamics, before the release of the finale, controlled, but rushing to a thrilling conclusion.       
Martin Cotton, BBC Music Magazine (Five stars)
The Northumbrian composer John Casken wrote ‘That Subtle Knot’ as a sinfonia concertante for Zehetmair and his wife Ruth Killius. The solo lines are long and overlapping, underpinned by tidal pedal-points, and off-kilter tonal harmony that feels gratefully written and satisfyingly new. Zehetmair always wears an aura of intensity around him as a performer, whether with baton or violin in hand, and Casken’s first movement, though marked ‘Calm’, still draws from him edgily committed bowing, even while his tonal range admits less aggressive contrasts of light and shade than before. Perhaps that’s the nature of his musical partnership with Killius, or the demands of tonal matching in a piece where violin and viola continually complete one another’s thoughts. Either way, the thread of conversational intimacy is carried on by their partnership in Bartók’s Viola Concerto. […] Killius shapes the long first movement with a folksy familiarity and a warm, speaking tone, and this recitative-like quality extends through the brief but rapturously sustained Adagio, as though Bartók were returning to his Transylvanian farmstead roots one last time.
Peter Quantrill, The Strad
Es beginnt mit dem auratisch intimen, für Zehetmair und seine Frau, die Bratschistin Ruth Killius, geschriebenen Doppelkonzert von John Casken, geht weiter mit dem von Killius betörend expressiv musizierten Bratschenkonzert Béla Bartóks und endet mit einer hochdramatisch angelegten, in einem triumphalen Finale mündenden fünften Sinfonie von Beethoven. Die Livespannung dieser Aufnahme ist dabei jederzeit spürbar, das Orchester agiert brillant, Zehetmair und Killius spielen, als ginge es um ihr Leben.
Frank Armbruster, Concerti
Man stelle sich vor, es gäbe auf der Welt auch nur eine Liebhaberin moderner Musik, die diese jüngste ECM-Aufnahme von Thomas Zehetmair des Doppelkonzertes von Casken wegen erstünde und so, aus Versehen, zum ersten Mal in ihrem Leben mit Beethovens Fünfter Sinfonie in Hörkontakt käme. Es wäre eine gute Einführung: knackig, zügig, dramatisch und von der Royal Northern Sinfonia in etwas anonymer Weise ganz exzellent gespielt. In dem Konzert von 2014, dessen Live-Abbildung diese jetzt herausgegebene CD ist, war Beethoven vielleicht das traditionelle Zuckerl für ein inzwischen schon gewagte Programmierungen gewöhntes Publikum. Auf CD ist es nicht so klar, was das sinfonische Schlachtross hier macht. Das Resümee Zehetmairs Arbeit mit dem Orchester sollte es darstellen. Nun, das tut es dann doch auf beeindruckende Weise.
Jens F. Laurson, Crescendo
This New Series album represents a summing up of Thomas Zehetmair’s work with Britain’s Royal Northern Sinfonia, described by the Austrian-born violinist and conductor, at the time of its recording, as “a résumé and a departure”.  In his 12 years as Music Director of the British chamber orchestra, Zehetmair was noted both for bringing compelling new music into the repertoire and for insightful performances of classical and modern composition.
The album includes the premiere recording of British composer John Casken’s That Subtle Knot, written in 2012-3 for Zehetmair, Ruth Killius and the Northern Sinfonia. Inspired by the poetry of John Donne, the composition establishes a broad arc between the English Renaissance and music of today, paints portraits of the dedicatees, and draws influence, too, from the rugged landscapes of the North of England.  The title of the piece comes from Donne’s poem The Ecstasy. The poem focuses upon two lovers sitting on a riverbank, hands entwined: “Our eye beams twisted and did thread / Our eyes upon one double string.” The image seemed to John Casken perfect for a double concerto for viola and violin.
Ruth Killius opens the piece, with solo viola played “as if recalling an old folk song”, and the entrance of independent part-writing for the violin begins a process in which two strong and independent characters explore a changing musical universe together. Ruth Killius also shines in Bartók’s Viola Concerto, one of the last pieces written by the Hungarian composer. As Colin Anderson wrote in online magazine Classical Source, “Ruth Killius really brought the music alive, finding rustic vitality and deep nostalgia in the romantic and rhapsodic first movement.”
And Zehetmair as conductor fully brings out what liner note writer Giselher Schubert describes as “the juggernaut propulsive thrust” of Beethoven’s Symphony No. 5. In a five star review of the live event Guardian critic Alfred Hickling wrote “For his final concert as music director of the Royal Northern Sinfonia, Thomas Zehetmair decided to go out with a bang. Four very loud, extremely rapid bangs to be specific, as he launched into a valedictory version of Beethoven’s Fifth Symphony with an attack so urgent and incisive that it sounded less like destiny hammering at the door than destiny forcing an entrance with emergency equipment.  It’s testimony to Zehetmair’s mercurial talent that he’s capable of springing these surprises even in the most familiar repertoire.”
Thomas Zehetmair: “Beethoven’s Fifth is unquestionably a milestone in the symphonic literature. And It occupied a special place in my work with the Royal Northern Sinfonia, whether on our tours or as the climax of a Beethoven cycle.”
Thomas Zehetmair, born in Salzburg in 1961, has recorded extensively for ECM New Series since the 1980s when he appeared alongside Gidon Kremer playing Shostakovich in the Edition Lockenhaus collection.  His discography has included some of the mountain peaks of solo violin literature – Bach’s Sonatas and Partitas, Paganini’s Capricci, Ysaye’s Sonate and more. As the leader of the Zehetmair Quartet – of which Ruth Killius was also a founding member - he has recorded music of Schumann, Bartók, Hartmann, Bruckner, Beethoven, Hindemith and Holliger. A close musical association with Heinz Holliger is reflected in recordings of the Swiss composer’s Violin Concerto, as well as chamber music (Lieder ohne Worte), and participation in many projects under Holliger’s direction ranging from Zelenka’s Trio Sonatas to music of Elliott Carter and Isang Yun (Lauds and Lamentations).  Zehetmair and Ruth Killius have also recorded in duo for ECM on Manto and Madrigals, with music of Holliger, Bartók, Scelsi, Skalkottas, Maxwell Davies and Rainer Killius: The two performers play with total control, commitment, and intelligence. What would seem to be a rather esoteric niche of repertoire becomes here a satisfying portrait of music from the last century to our current one", wrote Fanfare.
In his double role as conductor and violinist, Zehetmair has led the Camerata Bern in recordings of Schönberg, Veress and Bartók and the Orchestre de Chambre de Paris in performances of Robert Schumann’s music. (“Thomas Zehetmair gives the troubled and soulful Violin Concerto the love it deserves” – The Guardian).
Founded in 1958, the Royal Northern Sinfonia has gained a reputation as one of the leading contemporary chamber orchestras.  Thomas was its artistic director from 2001 until 2014, and today is the orchestra’s conductor laureate.  
Currently, Thomas Zehetmair is Chief Conductor of Stuttgarter Kammerorchester, as well as Principal Conductor of the Orchestre National d’Auvergne and the Irish Chamber Orchestra.   
CD booklet includes liner notes by Giselher Schubert in German and English
Dieses New Series-Album spiegelt Thomas Zehetmairs Zusammenarbeit mit der britischen Royal Northern Sinfonia wider, die der in Österreich geborene Geiger und Dirigent zum Zeitpunkt der Aufnahme als "Resümee und Aufbruch" bezeichnete.  In den 12 Jahren seiner Tätigkeit als musikalischer Leiter des britischen Kammerorchesters war Zehetmair dafür bekannt, dass er sowohl neue Musik ins Repertoire aufnahm als auch Werke der Klassik bis zur Moderne neu beleuchtete.
Das Album enthält die Ersteinspielung des Doppelkonzertes That Subtle Knot des britischen Komponisten John Casken, das 2012/13 für Zehetmair, Ruth Killius und die Northern Sinfonia geschrieben wurde. Inspiriert von der Poesie John Donnes spannt die Komposition einen weiten Bogen zwischen der englischen Renaissance und der Musik von heute, und ist sowohl vom Spiel beider Widmungsträger sowie von den rauen Landschaften Nordenglands beeinflusst.  Der Titel des Stücks stammt aus Donnes Gedicht „The Ecstasy“. Darin geht es um zwei Liebende, die an einem Flussufer sitzen und ihre Hände ineinander verschlungen halten: „Our eye-beams twisted and did thread I Our eyes upon one double string“. Dieses Bild schien John Casken wie geschaffen für ein Doppelkonzert für Viola und Violine.
Ruth Killius eröffnet das Stück "sinnierend ein altes Volkslied vor sich hinsingend,  bevor die Gedanken abschweifen". Mit dem Einsetzen der Violinstimme beginnt ein Prozess, in dem zwei starke und unabhängige Charaktere gemeinsam ein sich stetig veränderndes musikalisches Universum erkunden.
Ruth Killius ist auch die Solistin in Bartóks Bratschenkonzert, einem der letzten Stücke des ungarischen Komponisten. Wie Colin Anderson in Classical Source schrieb, "erweckt Ruth Killius die Musik wirklich zum Leben, indem sie rustikale Vitalität und tiefe Nostalgie in dem rhapsodischen ersten Satz entdeckt".
Und Zehetmair als Dirigent bringt das voll zur Geltung, was Giselher Schubert im Booklettext als "den gewaltigen, treibenden Schub" von Beethovens fünfter Sinfonie beschreibt. In einer Besprechung des Konzerts schrieb Alfred Hickling im Guardian: "Für sein letztes Konzert als Musikdirektor der Royal Northern Sinfonia beschloss Thomas Zehetmair, sich mit einem Knall zu verabschieden. Vier sehr laute, extrem schnelle Knalle, um genau zu sein – mit seiner Abschiedsversion von Beethovens fünfter Sinfonie, so eindringlich wie prägnant. (..) Es zeugt von Zehetmairs lebhaftem Talent, dass er selbst im vertrautesten Repertoire zu solchen Überraschungen fähig ist."
Thomas Zehetmair: "Beethovens Fünfte ist zweifelsohne ein Meilenstein der symphonischen Literatur. Und sie nimmt einen besonderen Platz in meiner Arbeit mit der Royal Northern Sinfonia ein, sei es auf unseren Tourneen oder als Höhepunkt eines Beethoven-Zyklus."
Thomas Zehetmair, 1961 in Salzburg geboren, hat seit den 1980er Jahren, als er an der Seite von Gidon Kremer mit Werken von Schostakowitsch in der Edition Lockenhaus auftrat, zahlreiche Aufnahmen für ECM New Series gemacht.  Seine Diskografie umfasst einige Meilensteine der Literatur für Violine solo - Bachs Sonaten und Partiten, Paganinis Caprices oder Ysayes Sonaten. Als Leiter des Zehetmair-Quartetts - zu dessen Gründungsmitgliedern auch Ruth Killius gehörte - hat er Musik von Schumann, Bartók, Hartmann, Bruckner, Beethoven, Hindemith und Holliger eingespielt. Die enge musikalische Verbindung zu Heinz Holliger spiegelt sich in Einspielungen des Violinkonzerts des Schweizer Komponisten sowie von Kammermusik (Lieder ohne Worte) und der Beteiligung an zahlreichen Projekten unter Holligers Leitung wider, die von Zelenkas Triosonaten bis zu Musik von Elliott Carter und Isang Yun (Lauds and Lamentations) reichen.  Zehetmair und Ruth Killius traten auch als Duo auf dem Album Manto and Madrigals in Erscheinung, mit Musik von Holliger, Bartók, Scelsi, Skalkottas, Maxwell Davies und Rainer Killius: „Die beiden Interpreten spielen mit absoluter Kontrolle, Engagement und Intelligenz. Was wie eine Nische des Repertoires aussieht, wird hier zu einem umfassenden Porträt der Musik des letzten Jahrhunderts bis zu unserer Gegenwart", schrieb das Magazin Fanfare.
In seiner Doppelrolle als Dirigent und Geiger hat Zehetmair die Camerata Bern bei Aufnahmen von Schönberg, Veress und Bartók und das Orchestre de Chambre de Paris bei Aufführungen von Robert Schumanns Musik geleitet. ("Thomas Zehetmair gibt dem unruhig-beseelten Violinkonzert die Hingabe, die es verdient" - The Guardian).
Die 1958 gegründete Royal Northern Sinfonia hat sich einen Ruf als eines der führenden zeitgenössischen Kammerorchester erworben.  Thomas Zehetmair war von 2001 bis 2014 künstlerischer Leiter des Orchesters und ist heute dessen Ehrendirigent.  
Derzeit ist Thomas Zehetmair Chefdirigent des Stuttgarter Kammerorchesters sowie Chefdirigent des Orchestre National d'Auvergne und des Irish Chamber Orchestra.   
Das CD-Booklet enthält Anmerkungen von Giselher Schubert in deutscher und englischer Sprache.