Blue Maqams

Anouar Brahem, Dave Holland, Jack DeJohnette, Django Bates

Released on the occasion of Anouar Brahem’s 60th birthday, Blue Maqams offers many reasons to celebrate. Recorded in New York’s Avatar Studios in May 2017 and produced by Manfred Eicher, it brings the Tunisian oud master together with three brilliant improvisers: the “Maqams” of the title refers to the Arabic modal music system, rendered kind of blue by the jazz players. For Anouar Brahem and Dave Holland the album marks a reunion: they first collaborated 20 years ago on the very widely-acclaimed Thimar album. Brahem meets Jack DeJohnette for the first time here, but Holland and DeJohnette have been frequent musical partners over the last half-century beginning with ground-breaking work with Miles Davis – their collaborations are legendary. British pianist Django Bates also rises superbly to the challenge of Brahem’s compositions. And Anouar in turn is inspired to some of his most outgoing playing. Blue Maqams is a highlight of ECM’s autumn season. Live appearances by the quartet will follow in 2018.
Veröffentlicht anlässlich Anouar Brahems 60sten Geburtstags, bietet Blue Maqams vielerlei Gründe zum feiern. Das im Mai 2017 in den New Yorker Avatar Studios von Manfred Eicher produzierte Album bringt den tunesischen Oud-Meister mit drei brillanten Improvisatoren zusammen: Das „Maqams“ im Titel bezieht sich auf das modale System in der arabischen Musik, das von den Jazzmusikern hier „kind of blue“ gemacht wird. Für Anouar Brahem und Dave Holland stellt das Album eine Wiedervereinigung dar: Sie arbeiteten vor 20 Jahren auf dem allseits gelobten Album Thimar zusammen. Brahem und Jack DeJohnette begegnen sich hier zum ersten Mal, Holland und DeJohnette allerdings waren im letzten halben Jahrhundert häufig Partner, angefangen mit ihrer bahnbrechenden Arbeit für Miles Davis – ihre Gemeinschaftsarbeiten sind legendär. Auch der britische Pianist Django Bates wird der Herausforderung durch Brahems Kompositionen auf superbe Weise gerecht. Und Anouar selbst wiederum zeigt sich hier zu seinem ausdrucksstärksten Spiel inspiriert. Blue Maqams ist ein Höhepunkt im Herbstprogramm von ECM. Im Frühjahr 2018 wird das Quartet Konzerte in Europa geben.
Featured Artists Recorded

May 2017, Avatar Studios, New York

Original Release Date


  • 1Opening Day
    (Anouar Brahem)
  • 2La nuit
    (Anouar Brahem)
  • 3Blue Maqams
    (Anouar Brahem)
  • 4Bahia
    (Anouar Brahem)
  • 5La passante
    (Anouar Brahem)
  • 6Bom Dia Rio
    (Anouar Brahem)
  • 7Persepolis's mirage
    (Anouar Brahem)
  • 8The Recovered Road to Al-Sham
    (Anouar Brahem)
  • 9Unexpected Outcome
    (Anouar Brahem)
For his intriguing new quartet album, ‘Blue Maqams’, master oudist Anouar Brahem enlisted two fellow legends and a veteran player whose profile is on the rise. […] Not only did Brahem find the perfect collaborator in Bates, he assembled a program of all original compositions that showcases the pianist’s gorgeous touch, with some passages featuring solo piano, as well as duo sections that highlight subtle, intelligent conversations between oud and piano. […] The result is a program that features traditional music from Arab culture as well as more modern jazz elements. Each musician shines here.
Bobby Reed, Downbeat, Editor’s Pick
‘Blue Maqams’ has no need to pound or poke, finding tranquility in the pragmatic acoustic formula and unblemished technique evinced by the quartet. In these disturbing times, nothing better than listening to music that is congenial, peaceful, and deeply felt. Anouar Brahem delivers all that and more.
Filipe Freitas, Jazz Trail
Zu seinem 60. Geburtstag hätte Anouar Brahem sich und uns kein schöneres Geschenk machen können als diese Session in New York vom Mai 2017. […] Wie Sterne am Himmel über der Media von Tunis leuchten die Klänge, die Brahem mit seinen drei Mitspielern erzeugt. Das vielbeschworene Thema Orient & Okzident bekommt eine neue Bedeutung durch die Art, wie sich hier ein Dialog zwischen Oud und Klavier entspinnt. […] Seit Anouar Brahems Erfolgsalbum ‚Le Pas du Chat Noir‘ (2002) dürfte ‚Blue Maqams‘ die Platte werden, die am meisten auch die Hörer ansprechen wird, die weder in der klassischen arabischen Musik noch im zeitgenössischen Jazz bewandert sind. Hier ist es zu hören – ‚the best of both worlds‘.
Karl Lippegaus, Stereo
‘Blue Maqams’ will not only go down as one of the year's best ECM Records releases; it's a classic-in-the-making that should ultimately be considered one of the label's very best recordings in its nearly fifty-year history.
John Kelman, All About Jazz
This glitzy lineup features his bass-playing soulmate Dave Holland, drums star Jack DeJohnette, and a wild card in the form of the UK’s Django Bates on piano. The result achieves a spellbinding balance between gently melodic Mediterranean song forms and the one-touch rhythmic elasticity and melodic ingenuity of the best jazz. The presence of Bates (producer Manfred Eicher’s idea, Brahem never having heard the English maverick before) is an inspiration, for his lyrical restraint, creative spaciousness, and diverse references. […] It’s a real meeting of hearts and minds.
John Fordham, The Guardian
Ein leiser Schlagzeug-Rhythmus - und darüber die Instrumenten-Stimme von Anouar Brahem. Ein Blues sozusagen. Aus Tunesien. So beginnt das Titelstück dieser CD - und es ist repräsentativ. Anouar Brahem, einer der weltweit berühmtesten Spieler der arabischen Laute Oud, hat sich hier mit neuen Partnern zusammengetan. Es sind Schlagzeuger Jack DeJohnette, Bassist Dave Holland und Pianist Django Bates. Drei Weltstars des modernen Jazz. Brahem selbst betrachtet sich nicht als Jazz-Musiker, er vermeidet gängige Kategorien. Als Komponist und Improvisator hat er zwischen arabischen und westlichen Musiktraditionen einen eigenen Ton gefunden - und da ist es besonders spannend zu hören, wie er sich in diesem neuen Quartett bewegt. Er tut es auf scheinbar selbstverständliche Art. Und doch nicht so, als wolle er den Hörern einreden, die Oud sei in den Kellergewölben eines Jazzclubs großgeworden und habe bei Festivals wie Newport oder Montreux die Reifeprüfung abgelegt. Er findet auch hier wieder einen ganz eigenen Klang.
Roland Spiegel, Bayrischer Rundfunk
The album title signifies the union between the incredibly complex Arabic modal and harmonic system and the ‘blue’ so often evoked in jazz improvisation. Throughout, Brahem seamlessly combines the uncommon time signatures, sonic timbres, and whole-tone textures of Arabic music with the dynamic adventure of jazz improv. […] ‘Blue Maqams’ is lovely. It's a nearly perfect illustration of balance between cultural and musical inquiry, underscored by the confidence and near symbiotic communication of this gifted ensemble. This is an exceptional outing, even for an artist as accomplished and creative as Brahem.
Thom Jurek, All Music
Brahem vermählt den Maqam, Tonleitern aus der klassischen arabischen Kunstmusik, mit dem ‚Blue‘ des jazz. Auf seinem Album lassen sich die Musiker tatsächlich aufeinander ein: Die Jazzmusiker nehmen in den Stücken ‚Opening Day‘ und ‚La Nuit‘ den behutsamen Tonfall der Oud auf, untermalen die Töne sublim, mit viel Atem und Ruhe. […] Im Titelstück ‚Blue Maqams‘ wiederum nähert sich Brahem dem Jazz an. Es herrscht eine ganz andere Atmosphäre: Zum arabischen Geist tritt dezent eine Jazzharmonik dazu. So bringt dieses Album einen Dialog sozusagen auf dem west-arabischen Diwan: Es lässt sich als vielmehr hören als nur ein Stück Worldmusic – ein Etikett, das Brahem ohnehin verabscheut.
Christoph Merki, Tagesanzeiger
The whole session has a tremulous, simmering intensity. The title refers to Arabic modes, the richness of which is grist to the mill of an imaginative composer-improviser such as Brahem, and he draws on them extensively, presenting compositions in which curled, careening melody enhances the strong ensemble voice. However, in the moments when the group breaks down to leave him unaccompanied he excels by way of phrasing that is majestically doleful, conveying moods that are then heightened by gently brushed, mandolin-like yearnings of Bates’ right hand. For both the poise and restraint of the band as well as the beauty of the tonal palette and material this is a strong entry in Brahem’s discography.
Kevin Le Gendre, Jazzwise
‚Maqam‘, das ist der Modus in klassischer arabischer und türkischer Musik. Und diese ‚Blue Maqams‘, die sind Brahems meisterhafter Weg, die ‚Blue Notes‘ des Jazz in den Nahen Osten zu tragen.
Ralf Dorschel, Norddeutscher Rundfunk
His most recent release, ‘Blue Maqams’, showcases his skills in a jazz context – the results are simply stunning. […] We're dealing with musicians who know how to extract every nuance and ounce of meaning from a note. […] As one would expect from a collection of such experienced and gifted musicians, the quality of performance is not only exemplary, it's awe-inspiring […] ‘Blue Maqams’ is a gem of an album featuring four incredibly gifted musicians. […] Anouar Brahem has composed nine amazing works and they are brought to life on this album with amazing skill and grace
Richard Marcus,
When I first heard Maqams, oddly enough ‘In a Silent Way’ came to mind, not so much for content, which couldn’t be more different,  but in the way both albums wash over the listener, enveloping them in a specific environment, not unlike immersing oneself in a great ocean of spacious sounds, one that, like the sound of the surf, can be put on repeat without tiring of it. Each piece seems to flow inevitably and effortlessly into the next. And there is a connection between these two fine albums: they both have Dave Holland on bass. Holland is like a rock in both settings, laying down the groove and stating the time when necessary, floating when appropriate. DeJohnette, a powerhouse drummer, opts to sit in the background for the most part here, sometimes sitting out altogether, and only showing his formidable creativity and chops in a couple key places. Pianist Django Bates shows particular discipline in the way he interacts with Brahem’s passionate, sensual, yet understated oud. There is not a note that doesn’t belong- the interaction is a precise give and take, sometimes almost call and response, but the two never get in the way of one another. […] I can’t recommend this album highly enough. And I honestly can’t remember the last time I found something so inherently listenable that I just put it on repeat while hanging out at home. Yet putting one’s entire concentration on the music yields vast rewards. It is that good after all!
Brian Whistler, Manafonistas
From the very first moments – ‘Opening Days’ begins with a characteristically delicate, thoughtful solo introduction from the leader’s oud – the music is unmistakably Brahem’s; but within seconds you know this is also going to be something rather different. Joining the oud, first we have Dave Holland’s rich, thumping bass; then the crisp, light, swinging accompaniment of Jack DeJohnette on drums; and finally, a couple of minutes into the track, Django Bates’ piano makes its magical entrance, fittingly lyrical yet significantly ‘jazzier’.
Geoff Andrew, Notes & Observations
Die Melodien der arabischen Musiktraditionen bilden die Basis. Sie wandeln sich im Interplay zu einer wunderbaren Musik, die den Spirit der Welt beruhigt.
Pirmin Bossart, Kulturtipp
Der tunesische Oud-Virtuose und Komponist Anouar Brahem hat seit Anfang der 1990-er Jahre auf seinem Haus-Label ECM in unterschiedlichsten Besetzungen ein Dutzend exzellenter Alben veröffentlicht. Folglich sind in seinem Fall die Erwartungshaltungen der Fans vor Neuveröffentlichungen besonders hoch, aber selten dürften sie so voll erfüllt oder gar noch übertroffen worden sein wie nun mit ‚Blue Maqams‘. […] In den neun Brahem-Kompositionen, die sich von wenigen Ausnahmen abgesehen zwischen acht und elf Minuten Länge bewegen, stellen Holland und DeJohnette ihre über Jahrzehnte gewachsene souveräne Technik und ihr unglaubliches Einfühlungsvermögen gepaart mit einem unerschöpflichen musikalischen Einfallsreichtum in den Dienst der Sache. Holland lässt seinen Bass singen, dass es eine Freude ist, und DeJohnette erzielt mit sparsamsten Mitteln größte Wirkung. Brahem und Bates brillieren mit wunderschönen Soli, umgarnen sich in subtilen Dialogen und inspirieren sich wechselseitig zu brillanten Höchstleistungen. Arabische Musik und zeitgenössischer Jazz begegnen sich hier absolut auf Augenhöhe, die Akteure schöpfen aus dem Besten zweier musikalischer Welten, ohne die eine oder die andere zu desavouieren.
Peter Füssl, Kultur
Ein Nordafrikaner, ein Amerikaner, ein Brite und ein britischer Ami steuern ein gemeinsames Vehikel, indem sie sich frei von allen Floskeln und Plattitüden zwischen Improvisation und Meditation einfach der dramatischen Magie des Klangs hingeben.
Wolf Kampmann, Stereoplay
Der Musik des Oud-Virtuosen Anouar Brahem (Oud ist die arabische Kurzhalslaute) ist schwer einzuordnen und leicht zu verstehen. Man kann sich in ihr ohne Vorausssetzung einrichten wie in einem wohltemperierten Ambiente, wie in einer musique d’ameublement, auch das Missverständnis ‚world music‘ mag für den einen oder andern naheliegen, auch wenn sich der 1957 in Tunis geborene Brahem gegen die Etikette vehement (und zurecht) wehrt. Mit zehn Jahren begann er das Studium der arabischen Musik, bald mit dem legendären Lehrer Ali Sriti. Dann folgte eine  sukzessive Horizonterweiterung, auch in Richtung des Jazz, obwohl er sich „weder als Jazzmusiker noch als Jazzkomponisten“ versteht. 1991 spielte er seine ersten Aufnahmen für das Label ECM von Manfred Eicher ein, das in der Folge seine musikalische Heimat wurde und die Entwicklung seiner grenzüberschreitenden Musik mit bestimmte: Produktionen mit Musikern wie Jan Garbarek (‚Madar‘, 1994), Richard Galliano und François Couturier (‚Khomsa‘, 1995), John Surman und Dave Holland (‚Thimar‘, 1998), auch mit verschiedenen klassischen Orchestern (zuletzt ‚Souvenance‘, 2014) – Brahem hatte den Kopf im kreativen Wind, woher immer der wehte, und verriet doch nie seine Ursprünge, schon gar nicht durch eine Auflösung der Konturen im Sinne einer parfümierten exotischen Allerweltsmusik. Seine meditativen Räume laden die Partner zu intensiven, weit gespannten Atembögen, aber nie zu beliebigen Ego-Trips ein – dafür besteht er zu rigoros auf der steten Anbindung an die komponierten Vorgaben. So auch auf seinem jüngsten Opus ‚Blue Maqams‘, an dem sein grosser alter Partner Dave Holland am Kontrabass beteiligt ist, der fabelhaft diskrete, feinsinnige, differenzierte Jack DeJohnette an einem schwebenden Schlagzeug und der britische Pianist Django Bates, bei aller technischen Brillanz mit Erfolg darauf bedacht, die Räume der geradezu skrupulös sparsamen Partner nicht pleonastisch zuzuschütten. So entsteht eine hoch poetische, nie gefühlige, immer herzerwärmende eigene Musik zwischen den Kategorien und zwischen den Welten. A very special Kind of Blue.
Peter Rüedi, Die Weltwoche
Il revient aujourd’hui à ses premières amours transversales en signant un disque magnifique entièrement animé par sa passion du jazz. Retrouvant pour l’occasion Dave Holland à la contrebasse, magistral de fluidité et de profondeur, Brahem prend le risque de réintroduire la batterie dans l’équilibre si fragile de son univers évanescent, confiant à Jack DeJohnette le soin d’adapter tambours et cymbales aux dynamiques subtiles de sa musique. Le résultat est un modèle de musicalité et de féérie sonore minimaliste. Convié également à la fête, le pianiste anglais Django Bates, dont on aurait pu douter a priori que sa personnalité volontiers décalée et extravagante convienne à ce genre de projet intimiste, est la grande et bonne surprise du disque. Transfigurant par la magie de son toucher les parties très écrites des compositions modales envoûtantes de Brahem, le pianiste fait par ailleurs preuve d’une inventivité et d’une inspiration constante, apportant à l’ensemble la richesse de ses harmonies et la vivacité de son phrasé. (...) De son côté n’a jamais semblé aussi maître de son discours, trouvant constamment la bonne balance entre sensualité et abstraction. Une réussite totale.
Stéphane Ollivier, Jazz Magazine
So how does Brahem’s Arabic modal music background mesh with these jazz masters? Will one drown out the other or will they meet in the middle? Often Brahem begins tracks with solo oud and the players gradually come in (or, on ‘La Passente’, the track never ignites, but smoulders gently throughout). So no clash there. But the title track begins with drums and here Brahem’s oud functions like a guitar, beautifully intertwining with Bates’s piano until everything else drops away, then re-emerging to resolve the piece at the end. It is one of serveral places where the two forms show utmost respect and bring the best out of each other. […] this album works on several levels. Its jazz, exotic mood is unobtrusive and enjoyable as background, but start to go deeper and there is so much to explore in this musical meeting of worlds.
Derek Walker, Church of England Newspaper
La delicadeza es el pilar más fuerte de la música de Anouar Brahem [….] El sutil timbre de su laúd árabe requiere que los demás instrumentos que le acompañan sean igual de discretos. […] Pero la suavidad va más allá de su peculiar estilo, que mezcla tradición arábiga con jazz, y es también la esencia con la que entiende la música. Casi todo lo que se oye en el álbum, dice, fue concebido “en la magia de un momento de inspiración”, sin mucha planificación, pero sí con la sensibilidad despierta. Brahem no construye sus discos como obras integrales, sino que cada pieza es un universo particular que surge a partir de pequeñas ideas.
(Delicacy is the strongest pillar of Anouar Brahem’s music […]. The subtle timbre of his Arab lute requires that the other instruments that accompany him are equally discrete. […] But the softness goes beyond his characteristic style, which mixes Arabian traditions and jazz, and is also the essence with which he understands music. Almost everything that is heard in this album, he says, was conceived “in the magic of a moment of inspiration”, without much planning, but with aroused sensibility. […] each piece is a particular universe that emerges from small ideas.
Alejandro Mendoza Arriaga, El País
With a title that sums up its mix of complex but melodic Arabic modes and the so-called blue notes of jazz improvisation, this album by Tunisian oud master Anouar Brahem is part world fusion, part work of art. [….] These 10 improvisations see the maestro challenged by changes in tempo and exercises in swing, bossa nova and solo invention. But always, the oud is granted freedom to fly. Sublime.
Jane Cornwell, Evening Standard
Die Geschichte der Annäherung zweiter musikalischer Sphären in einem Balanceakt der Schönheit.
Stefan Hentz, Die Zeit
Brahems Begleiter sind diesmal der britische Bassist Dave Holland (71), mit dem er schon vor 20 Jahren gespielt hat, und der legendäre Drummer Jack DeJohnette (75), der 1969 auf Miles Davis‘ epochalem Album ‚Bitches Brew‘ mitwirkte. Hinzu stieß, eine Idee Eichers, Pianist Django Bates (57). Der Brite spielt erstmals mit Brahem – ein temperamentvoller, kantiger Kontrast zu dessen langjährigem Partner am Klavier, Francois Couturier. Das wirkt sich aus – neben verträumten, meditativen Passagen wie im Titelstück und in ‚La Nuit‘ finden sich expressive, energiegeladene Improvisationen […] Ein Prachtalbum, das sich jeglicher Kategorisierung entzieht.
Jens-Uwe Sommerschuh, Sächsische Zeitung
What is clear from this recording as a whole is that Anouar Brahem has a clear vision of what he is seeking to achieve and the musicians on board this project are of a sufficiently high caliber to deliver the goods with aplomb. An outstanding recording that easily fits into the best albums of the year category.
Tim Stenhouse, UK Vibe
Ein sehr versöhnliches Album unter der Regie des Münchner Klangmeisters Manfred Eicher.
Janko Tietz,Literaturspiegel
Eine Platte mit betörender, geradezu hypnotisierender Musik.
Johannes Kaiser, Südwestrundfunk
Oud-master Anouar Brahem's instantly intoxicating ‘Blue Maqams’ caps off a truly remarkable year for ECM Records. […] A maqam defines traditional Arab musical phrases, tones, notes and melodies but eschews control of rhythm, making all these blue maqams, these tightly composed universes, light years of inspiration and interpretation for Brahem's three daring cohorts, bassist Dave Holland, drummer Jack DeJohnette and the mischievous creativity of pianist Bates. They deliver non-stop.
Mike Jurkovic, All About Jazz
Es ist ein Meisterwerk, weil die Blue Notes des Jazz vielleicht noch nie so schlüssig und unbeflissen mit der modalen Musik Arabiens verbunden wurden. Hier treffen sich Freiheit und Ehrfurcht vor der Tradition wie selbstverständlich.
Ulrich Steinmetzger, Berner Zeitung
The characteristics of Brahem’s native Tunisia are apparent in the ostinato rhythms, cyclical scales and horizontal organization. Underneath is a power that comes from the subtle individualism of the music. This is not a fusion, but a holistic synthesis of traditional North African musics, jazz and improvisation. […] Brahem’s improvising is relaxed, each note full of purpose. Credit the rhythm section for seamlessly following the 60-year-old leader. Everyone handles the pattern-based forms with an easy flow. No surprise with bassist Dave Holland, who has a monumental sound, and Jack DeJohnette’s trademark ticking cymbal sound is there, but in all other ways the drummer is so deeply submerged into the aesthetic that he sounds like an entirely different musician. […] This is a long album that’s constantly absorbing and affecting.
George Grella, Downbeat
It’s seldom clear what’s traditional and what modern in Brahem’s music, because it constantly wanders between – and thereby dissolves – these reference points. It’s a sensibility he shares with the Palestinian poet Mahmoud Darwish, to whom he dedicated his 2009 album ‘The Astounding Eyes of Rita’. Like Darwish’s ‘lyric epic’, Brahem’s music suggests that there is nothing more modern than a tradition that has been given new life. An embrace of the new is also the road home for an improvisatory tradition that has drifted astray from its exploratory roots. (The title of one track, ‘The recovered road to al-Sham’, an allusion to Syria, suggests that innovation and freedom might heal other forms of exile.) The mood throughout ‘Blue Maqams’ is one of restless transformation and searching, as the music’s different elements combine to form a new alloy that floats free of its hybrid origins, but never forgets them.
Adam Shatz, London Review of Books
This is a gently exquisite album, in which the finest and most innovative oud (lute) player in Tunisia is joined by three of the most skilful improvisers in the jazz world today […] There are passages where the subtle oud playing is echoed by thoughtful piano work, and others where the piano takes the lead, or a repeated bass line is used to underpin the oud and piano improvisation. It’s a thrilling meeting of master musicians.
Robin Denselow, Songlines
Die perfekte Balance zwischen Komposition und Improvisation […] So startet ‚Bom Dia Rio‘ den musikalischen Dialog mit sprödem Charme, solo auf der Oud. Hollands Bass setzt mit einer kleinen, flinken Figur ein. Der Pianist streut ein paar Akkorde ein, nimmt die Melodie auf und DeJohnette grundiert dies alles mit feinsten Pinselstrichen an Becken und Trommeln. Ein Meisterwerk der Entschleunigung.
Andreas Collet, Badische Zeitung
Poesie ist das Kennwort dieser Begegnung, die atmosphärisch mit leisen Becken-Crashs in ‘La Nuit’ wandelt, wobei ein Klaviermonolog sogar atonale Bereiche berührt. Der Titelsong hat fast Popqualitäten und ‚Persepolis’s Mirage‘ einen intensiven Ostinato-Groove.
Hans-Dieter Grünfeld, HiFi & Records
For ‘Blue Maqams’, his tenth LP on the venerable ECM label, Tunisian oudist Anouar Brahem shifts away from the grand concepts that drove his previous album Souvenance, instead convening a jazz trio. And what an ensemble it is, too. Veteran British pianist Django Bates (Bill Bruford, Tim Berne) takes the chordal helm, with Jack DeJohnette and Dave Holland – perhaps the greatest living rhythm section in jazz – providing supple support. Melody rules here; Brahem’s ability to blend jazz changes with the Middle Eastern tonalities of his homeland gives each song a distinctive tone, accessible yet challenging. […] Masterfully performed and arranged, ‘Blue Maqams’ is a record of great beauty and fire.
Michael Toland, Blurt
Three brilliant improvisers join Tunisian oud master Anouar Brahem in this album, recorded in New York in May 2017. For Brahem and Dave Holland the album marks a reunion: they first collaborated 20 years ago on the very widely-acclaimed Thimar album, a trio recording with John Surman. Brahem meets Jack DeJohnette for the first time here, but Holland and DeJohnette have, of course, been frequent musical partners over the last half-century, beginning with ground-breaking work with Miles Davis: their collaborations are legendary. British pianist Django Bates also rises superbly to the challenge of Brahem’s compositions. And Anouar in turn is inspired to some of his most outgoing playing.
For Anouar Brahem, it’s the work itself that sets a direction. He addresses the question of context and setting only as his music “emerges”: “I simply began in my usual way”, he writes in his liner note for Blue Maqams. “Letting the ideas come in of their own accord, with no tendency one way or another in terms of style, form or instrumentation.” He worked on several sketches in parallel, “and what emerged first and then really began to take shape was my desire to blend the sounds of the oud and the piano once again, soon followed by my wish to associate this delicate instrumental combination with a real jazz rhythm section.”
Although he has never harboured ambitions to be a jazz player, Anouar has long felt a sense of solidarity with the music’s practitioners: “I first started listening to jazz when I was a teenager living in Tunis in the 70s. At the time, I was passionately devoted to the traditional Arab music I’d had the good fortune to study under the great master Ali Sriti. Paradoxically, I was [also] full of curiosity about other forms of musical expression. The aesthetics of jazz were very different to those of Arab music, but I was attracted by this music that took me into a completely different world, one I felt close to as well. Undoubtedly there is a kind of spontaneity in Arab music, a way of playing that allows musicians to go deep into their own feelings and take some liberties with the original score through improvisation; and perhaps this somehow echoes what happens in jazz.”
Brahem began to play with jazz improvisers in the 1980s, with recorded collaborations beginning the following decade. The album Madar (1992) brought Anouar together with saxophonist Jan Garbarek and tabla player Shaukat Hussain, while Khomsa (1994) found him reworking compositions written for film and theatre with improvisers including François Couturier, Palle Danielsson and Jon Christensen. Thimar (1997), with Dave Holland and John Surman, marked a major breakthrough in the space between the traditions, with the participants finding a shared musical language. Blue Maqams takes this notion further. The “maqams” of the title refers to the sophisticated modal system of Arab music, perhaps rendered kind of blue by the participating improvisers.
Dave Holland and Jack DeJohnette have played together on a number of ECM recordings including four albums with John Abercrombie in the Gateway trio, Kenny Wheeler’s Gnu High and Deer Wan, and George Adams’s Sound Suggestions. Brahem first encountered this mighty bass and drums team live in Zurich in the early 1990s, when they were performing with Betty Carter and Geri Allen. “This charismatic rhythm section left a very powerful impression.” Playing live with Dave Holland, on tours with the Thimar trio, was an experience Brahem cherished. “I often told Dave that his playing gave me wings as a soloist. And we spoke, too, about doing more recording. It was a matter, though, of waiting for the right material. But once I’d thought about Dave for this new album, it was very natural to think about Jack, too. It’s an immense privilege to have their participation.” Bringing the jazz drum kit and the soft-singing oud together presents specific dynamic challenges: “I was aware, when I saw that the music would need drums, that this would indeed be challenging, but I also felt that if anybody could address this creatively, it would be Jack DeJohnette, who is one of the most sensitive and subtle drummers. He can move as delicately as a cat, with such a graceful and flowing rhythm. “
Finding the right pianist for the project took longer. “For several months, I listened to a considerable number of players and had many long discussions with Manfred about the style I thought this record needed. Finally, he asked me one day to listen to a recording he’d just made with Django Bates…” [This was The Study of Touch, with Bates’s Belovèd trio with Petter Eldh and Peter Bruun, scheduled for release in November.] “I was highly impressed by Django’s mixture of virtuosic musicianship and lyricism. In the recording studio, I discovered several qualities in Django, not only his dazzling piano technique, but also his creative and inventive powers and his outstandingly strong proposals. He does some absolutely magnificent things on this recording that always bring something new and unusual to the score.”
Balancing freedom and faithfulness to the score is crucial for Anouar Brahem: “I like each piece to keep its own identity in and through written music. The musician’s role is to fit into this universe and express himself inside the framework of this identity…. It’s important for me to keep the true universe of each piece. An important part of our group work has been about this aspect – working together to find the right balance between composed and improvised music. For even in composed pieces or passages where I leave no room for personal interpretation, I like the music to sound as though it surges forth in an inspired, improvised flow.”
The music for Blue Maqams was written between 2011 and 2017, with the exception of two pieces, “Bom Dia Rio” and “Bahia”, both of which were composed in 1990, and revived for this project. Long-term Brahem listeners will be familiar with “Bahia”, a version of which can be heard on Madar.
Blue Maqams was recorded at New York’s Avatar Studios and produced by Manfred Eicher.
Drei Meister ihrer Instrumente musizieren auf diesem langerwarteten Album mit dem tunesischen Oud-Virtuosen Anouar Brahem. Für Brahem und Dave Holland stellt die im Mai 2017 in New York eingespielte Aufnahme eine Wiederbegegnung dar: Sie spielten erstmals für das Album Thimar mit John Surman zusammen. Brahem und Jack DeJohnette wiederum treffen sich auf Blue Maqams zum ersten Mal für eine Aufnahme. Holland und DeJohnette allerdings waren in den letzten Jahrzehnten häufig Partner, seit ihrem Zusammentreffen bei Miles Davis ist ihr Zusammenspiel legendär. Auch der britische Pianist Django Bates fügt sich stimmig in diese Gruppe.
Für Anouar Brahem ist es der Prozess selbst, der ihm die Richtung vorgibt. Er stellt sich die Frage nach der Besetzung erst, während die Musik sich bereits herauszubilden beginnt: „Ich begann wie meistens“, schreibt er in seinem Begleittext zu Blue Maqams, „indem ich die Ideen erstmal kommen ließ, ohne eine bestimmte Tendenz in die eine oder andere Richtung hinsichtlich Stil, Form und Instrumentierung.“ Er arbeitete parallel an verschiedenen Skizzen, „und was sich dabei zuerst abzeichnete und dann wirklich konkreter wurde, war, dass ich einmal mehr die Klänge der Oud und des Klaviers zusammenbringen wollte. Doch dann entstand bald mein Wunsch, diese mit einer eingespielten Jazz-Rhythmusgruppe zu verbinden.“
Obwohl er nie den Ehrgeiz hegte, auch ein Jazzmusiker zu sein, hat Anouar schon seit längerer Zeit eine Verwandtschaft mit den Protagonisten dieses Genres empfunden: „Schon als junger Musikstudent begann ich in meiner Heimatstadt Tunis Jazz zu hören. Zu der Zeit widmete ich mich mit Hingabe der traditionellen arabischen Musik, die ich bei dem großen Meister Ali Sriti studieren durfte. Gleichzeitig war ich aber auch voller Neugier auf andere musikalische Ausdrucksformen. Die Ästhetik des Jazz ist eine ganz andere als die der arabischen Musik, aber ich fühlte mich davon angesprochen, weil sie mir eine andere Welt eröffnete, eine, der ich mich ebenfalls nahe fühlte. Zweifellos gibt es eine gewisse Spontaneität in der arabischen Musik, nämlich eine Art zu spielen, die es den Musikern erlaubt, sich einige Freiheiten gegenüber dem Notentext zu gestatten; und das spiegelt vielleicht auch das, was im Jazz passiert...“
Brahem fing in den 1980er Jahren an mit Jazzmusikern zu spielen, erste Aufnahmen davon entstanden in der folgenden Dekade. Das Album Madar brachte ihn 1992 mit dem Saxophonisten Jan Garbarek und dem Tabla-Spieler Shaukat Hussain zusammen, während er auf Khomsa (1994) mit François Couturier, Palle Danielsson und Jon Christensen ursprünglich für Film und Theater geschriebene Stücke neu einspielte. Thimar (1997) mit Dave Holland und John Surman markierte einen Aufbruch in andere Formen der Improvisation, bei dem diese drei Musiker eine gemeinsame Sprache fanden. Blue Maqams entwickelt nun diese Idee weiter. Das „Maqams“ im Titel bezieht sich auf das modale System in der arabischen Musik, das hier von den Musikern gewissermaßen „kind of blue“ gefärbt wird.
Es war nicht einfach, den Pianisten für dieses Projekt auszuwählen. „Über mehrere Monate hörte ich mir eine Vielzahl von Pianisten an und hatte viele lange Diskussionen mit Manfred Eicher hinsichtlich der Eigenschaften die der Pianist für diese Aufnahme haben sollte. Schließlich spielte er mir eines Tages Musik vor, die er gerade mit Django Bates eingespielt hatte. Ich war sehr beeindruckt von Djangos Anschlag, seinem Timbre und rhythmischem Spiel. Im New Yorker Avatar Studio entdeckte ich dann noch eine Reihe weiterer Qualitäten bei Django. Es gelingen ihm auf dieser Aufnahme einige ganz besondere Momente, die die Stücke sehr bereichern.“
Freiheit und Notentreue in die richtige Balance zu bringen, sieht Brahem als entscheidend an: „Ich möchte, dass jedes Stück eine eigene Identität durch die auskomponierten Passagen behält. Die Rolle des Musikers ist es, sich innerhalb des Rahmens eines jeden Stückes so auszudrücken, dass seine Eigenheit bewahrt wird. Ein entscheidender Teil unseres Zusammenspiels dreht sich genau um diesen Aspekt – gemeinsam die richtige Balance aus aufgeschriebener und improvisierter Musik zu finden. Denn selbst in komponierten Stücken oder in Passagen, in denen vielleicht weniger Raum zur Interpretation bleibt, möchte ich, dass die Musik klingt, als bewege sie sich vorwärts in einem stetigen Fluss.“
Blue Maqams wurde in den New Yorker Avatar Studios aufgenommen und von Manfred Eicher produziert.
2024 October 29 Jazzfestival Esslingen, Germany
2024 November 19 KKL Luzern, Switzerland