Face à Face

Barre Phillips, György Kurtág jr.

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The grandmaster of improvised bass and the electronics-playing son of Hungary’s great contemporary composer share a deep commitment to making new music in the moment, informed by their different lives and experiences. With his subtle use of synthesizers and digital percussion, György Kurtág Jr shapes shifting spaces for Barre Phillips to negotiate, an acoustic labyrinth illuminated in detail in Manfred Eicher’s crystalline mix. Recorded at Studios La Buissonne in the South of France, Face à Face is a consistently fascinating album.
Der Doyen der improvisierten Musik am Kontrabass und der in der avantgardistischen elektronischen Musik versierte György Kurtág Jr. – Sohn des größten zeitgenössischen ungarischen Komponisten – teilen eine tiefe Leidenschaft, Musik im Moment zu kreieren. Mit seinem subtilen Einsatz von Synthesizern und digitaler Perkussion formt György für Barre Phillips stets changierende Räume – ein akustisches Labyrinth – die in Manfred Eichers detailliertem Mix klar beleuchtet werden. Face à Face, ein durchweg faszinierendes Album, wurde in den Studios La Buissonne in Südfrankreich aufgenommen.
Featured Artists Recorded

August-September 2020, Studios La Buissonne, Pernes les Fontaines

Original Release Date

19.08.2022

  • 1Beyond
    (Barre Phillips, György Kurtág jr.)
    01:30
  • 2The Under Zone
    (Barre Phillips, György Kurtág jr.)
    01:53
  • 3Two By Two
    (Barre Phillips, György Kurtág jr.)
    04:12
  • 4Across The Aisle
    (Barre Phillips, György Kurtág jr.)
    04:22
  • 5Algobench
    (Barre Phillips, György Kurtág jr.)
    01:17
  • 6Chosen Spindle
    (Barre Phillips, György Kurtág jr.)
    04:15
  • 7Extended Circumstances
    (Barre Phillips, György Kurtág jr.)
    03:04
  • 8Bunch
    (Barre Phillips, György Kurtág jr.)
    03:10
  • 9Sharpen Your Eyes
    (Barre Phillips, György Kurtág jr.)
    02:10
  • 10Ruptured Air
    (Barre Phillips, György Kurtág jr.)
    03:10
  • 11Stand Alone
    (Barre Phillips, György Kurtág jr.)
    03:17
  • 12Forest Shouts
    (Barre Phillips, György Kurtág jr.)
    01:24
The title cut, begins with what sounds like rapid fire bongo drums that magically move across the sound stage, their high-pitched rolls punctuated by the occasional ‘bass drum’ and an odd crooning sound that gallops after the bongos as they peregrinate from channel to channel. Eventually, a melody emerges center stage: it’s a repeated phrase that sounds as if it is coming from a vibraphone. This fascinating sequence comes to a complete stop shortly before two minutes. Phillips enters, bowing his bass in a pattern that clearly recalls Kurtág’s melody. […] Typically the duo plays together, as in the opening tune, ‘Beyond,’ where the musicians seem to be listening closely to the other. Kurtág, as he suggests, is quietly shadowing Phillips. ‘The Under Zone’ is different: it starts with what sounds like a crowd scene, a jumble of electronic sounds that resolve into gradually fading held tones that are punctuated by strong single notes from Phillips over which Kurtág plays (again) vibe-like tones. […] Let it be noted that nothing on this set swings or even maintains a steady rhythm. Still, to my ears these beautifully recorded improvisations — with their unique sequences of tones and subtle interactions — are never less than intriguing.
Michael Ullman, Arts Fuse
 
Barre Phillips arbeitet auf ‘Face à Face’ mit György Kurtág jr. zusammen, dem Sohn des großen ungarisch-französischer Komponisten und Pianisten. Von Angesicht zu Angesicht sozusagen suchen sie nach den passenden Formeln und Mustern für ihren Austausch. Sie gehen vorsichtig und behutsam miteinander um, reagieren spontan aufeinander, musizieren konzentriert und finden dann auch wieder beherzt und mit explodierender Leidenschaft den Konsens. Barre Phillips streicht, zupft, reißt und stößt seinen Kontrabass. György Kurtag findet darauf am Synthesizer und digitaler Percussion entsprechende Antworten und neue Einwürfe. Die Interaktion steht im Mittelpunkt dieses Duos, meist in kürzeren Ansätzen in verdichteten und entschlackten Passagen. Immer der Freiheit als oberstes Prinzip dienend. Improvisationsabenteuer, die die geistigen Grenzen musikalisch sprengen – um die Phantasie zu beflügeln.
Jörg Konrad, Kultkomplott
 
È il risultato studiato, costruito, cercato (ed ottenuto) della collaborazione di due grandi musicisti: compositore ed improvisatore il primo, jazzista e sperimentatore il secondo (sempre che le etichette siano ancora necessarie). […] Non è un impegno da poco ascoltare il ‘faccia a faccia’ di questi due grandiosi compositori e se si si entra nel ‘mood’ giusto, l’ascolto di queste geometrie musicali, variate all’infinito, risulta essere un’esperienza toccante, ma è meglio ricordare che lavori di questo genere, non ammettono distrazioni, non si tratta di tappezzerie sonore che permettono un ascolto distratto, per amare queste composizioni occorre riservar loro una vera e propria dedizione. […] Siamo in presenza di un disco pieno di echi e anche di qualcosa di più che semplici citazioni della grande musica còlta europea. Ricordiamo che sia György Kürtág Jr. che Barre Phillips, hanno svolto parte della loro attività in Francia, il primo nel prestigioso IRCAM parigino di Pierre Boulez, il secondo fondando il ‘Centre Européen Pour l’Improvisation’ (CEPI) a Puget in Provenza, per esplorare nuovi approcci creativi alla composizione musicale.  Insomma due grandissimi musicisti contemporanei in senso lato e con grandi esperienze alle spalle e, perché no, un ancora lungo e radioso futuro dinnanzi.
Mario Grella, Offtopic Magazine
 
Diese Musik ist ein Gedankenspiel, entlang von Fragen nach der Architektur von Klang, der Wirkung von Soundimpulsen, und der Möglichkeit instrumentaler Kommunikation unabhängig von motivischer Bedeutungslenkung. […] Der eine spielt einen wuchtig sonoren, aber filigran eingesetzten Kontrabass, der andere bringt körperlose Klänge der durchs Imaginäre schweifenden Electronics. Improvisation trifft Installation, der Fortgang der Musik auf deren Statik, mal kommentierend, meist ergänzend.
Ralf Dombrowski, Audio (‘Jazz-CD of the Month’)
 
Die Beziehung der beiden Musiker ist vielschichtig und ihre gemeinsamen Klänge sind nicht leicht zu situieren. Da ist der Bass, den Phillips sanft zupft und mit dem Bogen streicht, dabei die Saiten aber keinesfalls nur schwingen, sondern auch auf viele andere Arten, z.B. auf dem Griffbrett anschlagend perkussiv, tönen lässt. Und da sind die Schaltkreise des Korg T3, des Roland JD 800 und des oft verschmähten Yamaha DX7, die Kurtág jr.  sowohl zurückhaltend als Klanggeneratoren wie auch offensive als Effektgeräte einsetzt. Die durch die Beiden skizzierten kürzeren Szenen mit ihrer ruhigen Melancholie sind unter Umständen nur unter Mitberücksichtigung von Produzent Eicher – als quasi ungenanntem drittem Urheber – tiefer zu ergründen. Denn in Eichers Brust schlagen genau diese zwei Herzen: eine besondere Beziehung zum Bass – die in vielen Veröffentlichungen seines Labels durchschimmert – und ein spezielles Interesse an klanglicher Plastizität.  
Christof Thurnherr, Jazz’n’more
 
An extraordinary album in what many will perceive as an unforgiving environment, that is neither safe or overtly conversational as is the case with so many duo albums. Instead, Phillips and Kurtág jr. are able to create a place to inhabit of time and space which is also, paradoxically outside of any perceived notion of the passing of time. […] In the space of just 33 minutes and over twelve pieces the duo creates a sound world that can be intensely ominous to one that is lyrical and inviting. Such pieces, created in the moment have an immediacy about them is appealing and intriguing, yet repeated listening reveals an astonishing amount of detail. […] With producer Manfred Eicher’s attention to detail the music flows organically from one improvisation to the next in a manner that is so seamless that one is so involved in the music created that time is suspended until the final notes decay.
Nick Lea, Jazz Views
 
Sich gegenseitig ‘Face à Face’ zu erkennen und dadurch spontan zu musikalischen Interaktionen zu kommen, ist eine Fähigkeit, die Barre Phillips und György Kurtág Jr. auf höchstem Niveau kultiviert haben. Mikro-Tonzellen genügen, um im Antiphon von Kontrabass und zirpenden Electronics zu ‘Beyond’ bekannter Muster zu gelangen. Oft sind die Rollen auf maximale Kontraste angelegt, sodas Barre Phillips frei flippende Partikel im Bassgalopp ‘Across The Aisle’ zu elektronischen Außenreizen vorantreibt. […] Hier sind sich zwei kongeniale Partner begegnet, die sich im philosophischen Klangdiskurs auskennen.
Hans-Dieter Grünefeld, Grand Guitars
 
An ambitious album from two sonic pioneers full of deep colours, elaborate mood exploration that all add up to a successful breaking of boundaries.
Simon Duff, Morning Star (Five-out-of five stars)
 
Welch Glück, dass der Großmeister der Bass-Improvisation nach ‘End To End’ (2018) nur das Solospiel, nicht aber den Dialog mit dem Live-Elektroniker György Kurtág jr. aufgab. Der kontert mit faszinierend originellen Sounds die sonore Expressivität des 86-jährigen Barre Phillips, der von vibrierender Arco-Attacke über Slapping bis zu perkussivem Klopfen sämtliche Facetten seines Instruments grandios ausreizt.
Sven Thielmann, Fono Forum
 
Forget about categories. ‘Face à Face’ is a dialog between two musical geniuses, one working acoustically, the other electronically. It’s music that transmits exquisite silence, infinite space, extreme timbral contrasts, and poetic magnanimity through small gestures.
Jason Victor Serinus, Stereophile
 
In diesen prägnanten Fragmenten legt einer der beiden spontan ein bestimmtes Tonmaterial fest, welchem Klangereignis der Einfallsreichtum des anderen entweder durch Beharren oder Abweichen antwortet. Auf Phillips’ akustischem Brett entstehen natürliche Harmonien, col legno Interpunktionen und atonale Klagen, Permutationen einer wunderbar hermetischen Sprache, die ihre Daseinsberechtigung nur in sich selbst sucht und, einmal gefunden, so einen wenn auch schwierigen Kontakt mit einem zunächst fremden Gegenüber herstellen kann, mit entgegengesetztem Vorzeichen, aber ebenso wechselhaft und selbtbezogen. Kurtágs subtile Interventionen respektieren seinen altmeisterlichen Kollegen und durchdringen dennoch den gesamten stereophonen Klangraum mit fremden Scherben und Texturen, Echos exotischer Perkussion und Reminiszenzen dramatischen Sci-Fi-Radio-Sounddesigns.  
Achim Doppler, Concerto
 
Barre Phillips, Kontrabass, und György Kurtág jr., Elektronik, beginnen ihre Musik da, wo andere Musiker aufgehört haben, wo Klischees, Erwartungen, Gewohnheiten und die gängigen Parameter nicht mehr hinreichen. Sie beginnen da, wo andere am Ende wären. […] Was zu erwarten wäre, wird gar nicht erst gespielt. Es geht um Klanggegenstände, um Klangereignisse, die sich jenseits oder oberhalb von gängigen Parametern wie Melodie, Rhythmus, Dynamik herstellen lassen. Es geht um Farben und Oberflächenstrukturen. Und immer sucht Barre Phillips die reibungsvolle Nähe zu den unvorhersehbaren elektronischen Klängen seines Gegenübers. […] Wenn man nach einem plausiblen Bild für die Zusammenarbeit dieser zwei Musiker sucht, könnte das auf zwei Bildschnitzer hinauslaufen, die mit verschiedenen unbekannten Materialien kleine, gemeinsame Gegenstände bauen, sie kurz betrachten, dann stehen lassen und weitergehen. […] Es ist Musik von hohen Abstraktionsgraden, die mehrere Schritte zurücktritt von landläufigen Konzepten und in enger Duo-Verzahnung die Aufmerksamkeit auf etwas Neues lenken will.  
Hans-Jürgen Linke, Frankfurter Rundschau
 
Barre Phillips’s End to End album, released in 2018, brought the documentation of his music for solo bass to a profound conclusion. Now Face à Face returns the emphasis to collaborative work, to dialogue and shared creation, in improvisations with György Kürtág Jr.
 
The Hungarian composer and improviser, last heard on ECM on the album Kurtágonals in 2009, describes his musical relationship with Barre as “one of the most important of my life” and on Face à Face it is immediately that the two musicians share an advanced understanding. It is an understanding patiently built up over the years. They have been developing their duo project – featuring double bass, synthesizers and digital percussion – since 2014, and it is texturally and dynamically absorbing, fascinating to follow.
 
“The first image that comes to me to characterize the way I play with Barre is architectural,” says Kurtág in the album’s liner notes. “I am dealing with a musician whose playing and phrasing changes constantly and in the most unpredictable ways possible. To be in relation with his music I think of it as an individual on the move and I build rooms of both time and space around him. Rooms that are themselves in constant evolution. I could also say that I create a shadow, the shadow of Barre’s double bass, of his playing…but it is a dynamic shadow in which I place ‘attractors’, that is to say, leads, directions, which are followed or not, but which contribute to maintaining the intensity of the dialogue between us.”
 
Their musical points of origin are far apart, with San Francisco-born Barre roving the extremes of new jazz in the 1960s, from Archie Shepp’s band to the Jimmy Giuffre 3 to Chris McGregor’s Septet, while Kurtág Jr, son of composer György Kurtág and pianist Márta Kurtág, was growing up in a house full of music in Budapest.
 
Early in Phillips’s biography there are indications of an interest in electronics as a source for new sonorities. His recording Unaccompanied Barre (1968), was originally intended to provide material for electronic transformation by composer Max Schubel. Aquarian Rain (1992) was a collaboration with electroacoustic composers James Giroudon and Jean-François Estager, juxtaposing Barre’s bass with tape collage. And Mountainscapes, Barre’s 1976 masterpiece, includes sensitive duets with synthesizer player Dieter Feichtner, which one could view as a foretaste of the sound-world of Face à Face.
 
Moreover, although Phillips first came to wider recognition as a ‘jazz’ player his musical passions were always broader. “I was equally as excited by Bartók, Schoenberg and Stravinsky as I was by Duke Ellington, Charlie Parker and Ornette Coleman,” he has said. “The two influences were about 50/50 in my mind.” Barre’s long history with ECM began in 1971 with duos with Dave Holland on Music From Two Basses, and has since embraced collaborations with, among others, Terje Rypdal, John Surman, Paul Bley, Evan Parker, Joe Maneri and others.
 
György Kurtág Jr left Hungary for France in the early 1980s, to undertake research at IRCAM in Paris where he had the opportunity to work with Peter Eötvös, Mauricio Kagel, Tod Machover, David Wessell, George Lewis and many others. In this period, his interests gradually shifted from a contemporary composition perspective to a wider view that incorporated instrument building and improvisation.
 
He has continued to work on many fronts. Together with his father György Kurtag Sr he created the “electronic hybrid” composition Zwiegespräche for string quartet and synthesizer, subsequently realized with the Arditti and Keller quartets.
 
The ECM New Series album Kurtágonals, released in 2009, recontextualized pieces written by Kurtág Jr over a 30-year period. In 2010 Kurtág Jr’s trio Sc.Art (science and art) won the Hungarian Classic Contemporary Album of the Year award for its recording The Well-Tempered Universe.
 
In 2015, Barre Phillips established the Centre Européen Pour l’Improvisation (CEPI) in Puget Ville, Provence, to explore creative approaches to music making. György Kurtág Jr interacted constantly with Barre in this context, eventually taking over the leadership of the association, and playing with the bassist also in a large ensemble, the Cepi Nomads, drawn from its members.
 
On Face à Face György Kurtág Jr’s electronic set up incorporates Yamaha DX7 IIFD, Korg T3 and Roland JD800 synthesizers, augmented by Roland Handsonic digital percussion, locating and projecting sounds to engage with Barre Phillips’s endlessly creative bass playing. There is a tactile quality to the encounter, vividly brought out in Manfred Eicher’s transparent mix and production, which encourages the listener to follow the music in all its unfolding detail.
 
György Kurtág Jr continues to compose and research in France’s Bordeaux region.
Early in 2022, Barre Phillips returned to the United States after more than 50 years in France.
He is currently based in New Mexico.
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