Johann Sebastian Bach: The Sonatas and Partitas for violin solo

John Holloway

2-CD23,90 out of print

Rarely has this music been played so naturally and with seeming effortlessness, with such a commanding knowledge of both formal proportions and idiomatic character. John Holloway, one of the most distinguished baroque violinists of our time, has researched and practiced these works for forty years. Specializing in the repertoire from the baroque period (1600-1750) he perceives Bach in the context of his predecessors and contemporaries – such as composers like Schmelzer, Biber, Veracini (whose works he has presented in highly praised recordings in recent years) rather than in the perspective of romantic and modern violin literature.

Featured Artists Recorded

July-September 2004, Propstei St. Gerold

Original Release Date


  • CD 1
  • Sonata No. 1 in G minor BWV 1001
    (Johann Sebastian Bach)
  • 1Adagio03:32
  • 2Fuga. Allegro06:03
  • 3Siciliana02:44
  • 4Presto03:21
  • Partita No. 1 in B minor BMV 1002
    (Johann Sebastian Bach)
  • 5Allemanda05:28
  • 6Allemanda. Double02:35
  • 7Corrente03:21
  • 8Corrente. Double. Presto03:29
  • 9Sarabande03:20
  • 10Sarabande. Double03:01
  • 11Tempo di Borea03:13
  • 12Tempo di Borea. Double03:09
  • Sonata No. 2 in A minor BWV 1003
    (Johann Sebastian Bach)
  • 13Grave03:10
  • 14Fuga08:22
  • 15Andante05:26
  • 16Allegro04:02
  • CD 2
  • Partita No. 2 in D minor BWV 1004
    (Johann Sebastian Bach)
  • 1Allemanda04:09
  • 2Corrente02:21
  • 3Sarabanda03:58
  • 4Giga04:04
  • 5Ciaccona13:04
  • Sonata No. 3 in C major BWV 1005
    (Johann Sebastian Bach)
  • 6Adagio03:34
  • 7Fuga11:12
  • 8Largo02:51
  • 9Allegro assai05:12
  • Partita No. 3 in E major BWV 1006
    (Johann Sebastian Bach)
  • 10Preludio03:34
  • 11Loure03:42
  • 12Gavotte en Rondeau03:17
  • 13Menuet I01:38
  • 14Menuet II01:34
  • 15Bourrée01:26
  • 16Gigue02:00
Preis der deutschen Schallplattenkritik / Bestenliste 1/2007
On every level – aesthetic, emotional, technical – Holloway’s interpretations are deeply persuasive. His exceptionally clean, malleable articulation and the rich, burnished tone of his baroque violin – the bottom string possesses an almost viola-like lustre – ensures that from the very opening Adagio of Sonata No. 1, the brilliance of Bach’s counterpoint rings out with an unusual clarity. … This is playing that fizzes with intelligence, combining intensity, percipience and drama in equal measure.
Peter Quinn, International Record Review
It’s the rare performer who can make you hear familiar fare as if it were new, but John Holloway is one. On this CD, the British violinist, a leader of the early-music movement, plays Bach’s solo violin works as if he were carving them out of a heavy block of wood, and the result is at once fresh and alien. … He digs deep into each double-stop and melodic phrase, producing a series of gritty, laborious and heavy-toned renditions. … Each individual movement stands out in a new and provocative light.
Joshua Kosman, San Francisco Chronicle
Holloway is one of today’s most accomplished exponents of the Baroque violin. Although finicky, the gut-strung instrument varies from its modern counterpart in its subtlety, intimacy and, he insists, appropriateness for Bach’s music. The British musician stakes his claim on a wonderful new ECM album of the six solos. … Instead of going back to Bach’s music from the future – that is, from the perspective of the Romantic/modern repertoire of most concert violinists – Holloway approaches Bach in a line with his Austro-German predecessors Biber and Schmelzer, whose music he has also recorded to acclaim.
Bradley Bambarger, The Star-Ledger
In these fine, carefully shaped virtuoso readings Holloway demonstrates above all, perhaps, two things. First, that these really are momentous pieces, as much an apotheosis of stylized dance forms and of sophisticated contrapuntal forms as anything else Bach wrote. (The fugues are particularly impressive.) And second, that the baroque violin is capable of an amazing variety of sound colours, from the sweet and delicate to the resonantly trumpeting.
Stephen Pettitt, Sunday Times
Holloway zeigt uns, wie eigentümlich leicht und schwebend diese Musik ist, wie durchsichtig, wie aufregend unaufgeregt. Mit dem schlanken Silberklang seiner Gagliano-Violine überredet er uns, an die Körperlosigkeit, die reine Geistigkeit dieser Musik zu glauben. In der Akustik der Propstei Sankt Gerold in Vorarlberg kommt die transzendente Qualität der Sonaten und Partiten klar zum Vorschein. Holloway führt uns vor, wie geigerisch die Stücke gedacht sind – und was alles an Altem, Übernommenem und Anverwandeltem in Bachs zweiunddreißig Sätzen steckt.
Michael Gassmann, Frankfurter Allgemeine Zeitung
Nach zahlreichen CDs, auf denen John Holloway die Violinliteratur des Frühbarock erkundet hat, erklimmt er nun hier mit Bachs “Sei Soli” den Gipfel. Wie wenige Geiger seiner Generation bewältigt er dabei sowohl die technischen wie geistigen Anforderungen, die Bach seinen Interpreten stellt. Verfolgt man die Aufnahmen mit einem Faksimiledruck von Bachs Autograph in der Hand, so wird man gewahr, wie der bei aller Strenge improvisatorisch-rhetorische Gestus von Holloways Spiel die Lineatur der Notenschrift gleichsam in Ausdruck zu übersetzen versucht. ... Eine rundum beglückende Aufnahme.
Uwe Schweikert, Partituren
Der Brite John Holloway ist einer der großen Barockgeiger der Gegenwart. Seine Interpretationen der Sonaten von Biber und Veracini, alle bei ECM erschienen, gelten weltweit als Referenzaufnahmen. Jetzt hat das Label einen Bach herausgebracht, der neue Maßstäbe setzt. Holloway spielt Johann Sebastians Sonaten und Partiten für Violine solo, dieses Wunderwerk, das kein bedeutender Geiger ausgelassen hat. Holloways Bach klingt so klar und frei, so zeitlos zwischen archaischer Monumentalität und moderner Frische, dass selbst versierte Bach-Hörer staunen werden.
Jens-Uwe Sommerschuh, Sächsische Zeitung Dresden
Rarely has this music been played so naturally and with seeming effortlessness, with such a commanding knowledge of both formal proportions and idiomatic character. John Holloway, one of the most distinguished baroque violinists of our time, has researched and practiced these works for forty years. Specializing in the repertoire from the baroque period (1600-1750) he perceives Bach in the context of his predecessors and contemporaries - such as composers like Schmelzer, Biber, Veracini (whose works he has presented in highly praised recordings in recent years) rather than in the perspective of romantic and modern violin literature.

Holloway’s approach helps to highlight the extraordinary qualities of Bach’s three sonatas and three partitas. “Obviously composers like Vilsmayr, Biber, Westhoff and Pisendel had written remarkable compositions for unaccompanied violin before Bach”, says Holloway, “but nothing really prepares us for this kind of perfection. If we refer to Bach’s solo violin compositions as the Everest of violin literature we have to be aware that this mountain rises with an almost shocking abruptness above the plain. One is faced with an unprecedented combination of both musical quality, technical challenge, and intellectual range.”

Historically informed performance practice for Holloway translates as: “The more you know, the more you understand.” Holloway is convinced that every note, every detail of articulation and every slur must have been put down by a well-versed and actively practising violinist and he therefore concludes that Bach was likely a far better violinist than has commonly been thought. “Everything Bach writes is playable, and things that, in the course of the performance history, have constantly been dismissed as merely speculative and therefore completely unviolinistic in fact prove to be conceived with the instrument in hands. Many details are even very original technically.” Holloway has suggested that Bach may even have had in mind a kind of violin manual, “a ‘Geige-Übung’ for himself which, as well as establishing the limits of what he might expect from himself and other violinists in the future, perhaps also helped with his thinking about the great ‘Clavier Übung’ to come.”

“What is Bach teaching me?” is Holloway’s pre-eminent question to himself when working on the music. In his view didactic purposes can be seen not only from the astonishing variety of forms and compositional characters or from the way Bach focuses on one particular aspect in every movement. It’s the almost complete coverage of technical problems that stresses the methodical layout of the group of works. Except for the staccato, every known bowing and any conceivable way of string crossings are asked for, and of course there are multi-stopped chords in all different constellations. Understanding these aspects of course doesn’t imply that Bach’s Sonatas and Partitas should be considered mere studies; Holloway rather understands the supposedly just “technical” specifics as crucial information on the works’ idiomatic character. Consequently he strictly plays from Bach’s autograph score respecting all the written slurs – an unusual choice in the performance history of Bach’s unaccompanied violin works. “All these technical details – however uncomfortable they might seem at first sight – provide us with essential advice on the pronunciation of the text. The slurs and written bowings tell us a lot about the right dynamics and adequate tempi which of course are a central prerequisite of any convincing interpretation.”

The graphic image of the famous autograph of the “Sei solo” for Holloway is a source of inspiration in itself. “This calligraphic handwriting looks so lively, so incredibly confident and full of verve, but at the same time it’s very subtle and filigree, almost like a Fabergé egg. All this has to come together in the interpretation: beauty and precision, a personal statement and universal meaning.”

So unangestrengt und natürlich, so souverän proportioniert war diese Musik noch selten zu hören: Ein Jahr nach Gidon Kremers faszinierend subjektiver und emotional hoch gespannter Neuaufnahme der „Sei solo“ von Johann Sebastian Bach stellt ECM New Series einen weiteren, nicht minder fesselnden Ansatz vor. John Holloway, einer der profiliertesten Barockgeiger unserer Zeit, beschäftigt sich seit 40 Jahren übend und studierend mit Bachs Solowerken. Als Spezialist für das Repertoire bis zur Mitte des 18. Jahrhunderts sieht er Bach nicht aus dem Blickwinkel der romantischen und modernen Violinliteratur, sondern im Kontext seiner Vorläufer und Zeitgenossen. Im Umfeld von Komponisten also, deren Werke er in den vergangenen Jahren in viel gelobten Aufnahmen vorgelegt hat: Schmelzer, Biber, Veracini etc. Wie diese ist auch Holloways Bach in der ausgezeichneten Akustik der österreichischen Propstei St. Gerold entstanden.

Holloways Herangehensweise bringt den Ausnahmerang der Werkgruppe besonders deutlich zum Vorschein. „Natürlich haben schon Vilsmayr, Biber, Westhoff oder Pisendel bemerkenswerte Stücke für unbegleitete Violine geschrieben“, sagt der Geiger. „Nichts weist allerdings auch nur entfernt auf diese Vollkommenheit voraus. Wenn wir Bachs Sonaten und Partiten als Everest der Violinliteratur bezeichnen, dann müssen wir uns klar machen, dass dieses Massiv völlig unvermittelt aus einer Ebene emporsteigt. Wir stehen einer so noch nicht da gewesenen Verbindung von musikalischer Qualität, technischen Schwierigkeiten und einem enormen intellektuellen Reichtum gegenüber.“

Historisch informierte Spielweise bedeutet für Holloway konkret: „The more you know, the more you understand.“ Seine umfänglichen Recherchen kreisten immer wieder um die Frage, zu welchem Zweck die Solissimo-Werke komponiert wurden. Eines der überraschenden Ergebnisse ist sicherlich Holloways Erkenntnis, dass Bach jeden Ton, jede Artikulation, jeden Bindebogen als versierter und aktiv praktizierender Geiger notiert haben muss. „Alles, was er schreibt, ist spielbar, es ist immer vom Instrument her gedacht und technisch oft höchst originell.“ Bachs Interesse am Systematischen war es, so Holloway, das ihn veranlasste, ein Kompendium der Technik dieses Instruments vorzulegen, in Verbindung mit einer Enzyklopädie möglicher Kompositionsweisen für Violine. Holloway spricht von einer „Art Violin-Übung für sich selbst, die gleichzeitig die Grenzen dessen abstecken sollte, was er selbst und andere Geiger in der Zukunft zu leisten hätten.“

„Was will Bach mir beibringen?“, lautet somit eine zentrale Frage des Geigers an sich selbst bei der Auseinandersetzung mit dem Notentext. Ein didaktischer Ansatz verbirgt sich seiner Ansicht nach nicht nur hinter der immensen Vielfalt der Satzformen und Kompositionstypen oder der Art, wie Bach in jedem Satz einen speziellen Aspekt herausarbeitet. Lehrbuchhaft erscheint insbesondere die Vollständigkeit der technischen Anforderungen: Außer dem Staccato werden alle bekannten Stricharten erprobt; jede denkbare Art des Saitenwechsels ist vertreten, und natürlich gibt es die gefürchteten mehrstimmigen Akkorde in jedweder Konstellation. Das soll gerade nicht heißen, dass die Sonaten und Partiten hier zum Etüdenwerk deklariert werden, vielmehr begreift Holloway das vermeintlich bloß „Technische“ als entscheidende Informationsquelle zur Idiomatik der Kompositionen. Konsequenterweise spielt er ausschließlich nach dem Autographen und befolgt grundsätzlich jeden Bindebogen – was in der Interpretationsgeschichte einer kleinen Sensation gleichkommt. „Was im Laufe der Aufführungsgeschichte immer wieder als unrealisierbar oder zumindest ungeigerisch verworfen wurde, liefert in Wahrheit essentielle Hinweise für die Aussprache des Textes: Die vorgeschriebenen Bogenstriche verraten viel über Dynamik oder die adäquaten Tempi.“

Schon das Schriftbild des berühmten Autographs der „Sei solo“ ist für Holloway eine wichtige Inspirationsquelle: „Diese kalligraphische Handschrift sieht wunderbar lebhaft aus, selbstbewusst und schwungvoll. Aber eben auch sehr fein und ziseliert wie ein Fabergé-Ei. All das muss auch in der Interpretation zusammenkommen: Schönheit und Genauigkeit, persönliche Aussage und universelle Bedeutung.“