Lento - Alfred Schnittke / Dmitri Shostakovich

Keller Quartett, Alexei Lubimov

CD18,90 out of print

Schnittke’s Piano Quintet and Shostakovich’s final composition, the 15th String Quartet: crucially important works from the early 1970s whose emphasis on self-expression seems to prefigure an entire landscape of post-Soviet music. Superbly interpreted by the always adventurous Keller Quartet – joined by Alexei Lubimov for the Schnittke.

Featured Artists Recorded

June 2000

  • Klavierquintett
    (Alfred Schnittke)
  • 1I. Moderato06:51
  • 2II. In Tempo di Valse05:31
  • 3III. Andante06:09
  • 4IV. Lento04:54
  • 5V. Moderato pastorale04:31
  • Streichquartett Nr. 15 op. 144
    (Dmitri Shostakovich)
  • 6I. Elegie11:55
  • 7II. Serenade06:18
  • 8III. Intermezzo01:48
  • 9IV. Nocturne05:04
  • 10V. Trauermarsch05:04
  • 11VI. Epilog06:52
Just as Schnittke's First Symphony picks up the threads from Shostakovich's last, so his Piano Quintet feels like the natural successor to Schostakovich's last string quartet; that makes ECM's coupling of the two chamber works an effective and thought-provoking one, the more so since both performances are of the highest quality. This music is a good deal harder to bring off than it looks. The textures are emaciated, and the pain of emotional starvation needs to register with unremitting intensity. In Schnittke's solo piano opening, Alexei Lubimov shows the requisite temperament and control of sonority, and both he and the Kellers keep us inside the Quintet's world through the first movement's obsessive, quartet-tone-inflected bell-tolling, through the ghost-train-ride of the film-derived Tempo di valse, through the catatonic laments of the two succeeding slow movements, all the way to the anxious transfigurations of the finale. ... Single-disc versions of Shostakovich's valedictory quartet are surprisingly thin on the ground. Here, too, the Kellers can stand comparison with the very finest.
David Fanning, Gramophone
 
Der Ausdruck tiefer Trauer und individuellen wie überpersönlichen Leids durchzieht beide Partituren - die in sich kreisenden Motive und brütenden Klangflächen des Schnittke-Quintetts ebenso wie die sechs langsamen Sätze, die Schostakowitsch in seiner wohl kompromisslosesten kammermusikalischen Konzeption zu seinem letzten Streichquartett zusammenschweißte. Auch die Differenzen freilich werden deutlich: die Polarität zwischen freitonalem und tonalem Denken, kompositorischer Strenge und nostalgischen Reminiszenzen, die das Quintett bestimmt, hebt Schnittke in der abschließenden gespiegelten Passacaglia in die musikalische Versöhnung auf, die Trauer wird licht, das Leid zur Erinnerung. Schostakowitschs tonales Quartett kennt solche Tröstungen nicht: Der zerfransende Trauermarsch, in den der Epilog mündet, scheint nur eine Botschaft bereitzuhalten, die auch die Vierzehnte Sinfonie verkündet: "Der Tod ist groß, wir sind die seinen." Alexei Lubimov und das Keller Quartett vermitteln beide Haltungen gleichermaßen, zwingend und mit atemnehmender Intensität. Eine beklemmend grandiose Aufnahme.
Oswald Beaujean, Die Zeit
 
Die Wiedergaben sind atemnehmend intensiv und dringlich gespannt in jedem Ton. Dadurch wird den kargen Mitteln ein Optimum an Ausdruck abgewonnen. In Schnittkes Quintett wirkt sich dies auch auf die Antinomie und Versöhnung von Alexej Lubimovs klar-sensiblem, fast abgeklärtem Anschlag am Flügel und den mikrotönigen Klanggeweben der Streicher aus. In Schostakowitschs Quartett gibt es keinen Lichtschimmer wie etwa in Schnittkes Schluss-Passacaglia. Kein Trost, nur Katastrophe: Das Keller Quartett beschönigt keine Härte. Die abgerissenen Töne der Zwölftonskala im zweiten Satz, dieser abgründig gestochenen, geschabten Walzer-"Serenade", sprechen von Isolation und Verzweiflung.
Ellen Kohlhaas, Frankfurter Allgemeine Zeitung
 
Angelehnt an Bachs "Wohltemperiertes Klavier" wollte Schostakowitsch noch einen Zyklus von 24 Streichquartetten schreiben. Er endete mit dem fünfzehnten, uraufgeführt 1974, ein halbes Jahr vor seinem Tod. Ein düsterer Gesang von den letzten Dingen. Vom alles Folgende an Ausdehnung weit überragenden, grüblerischen Kopfsatz führt der Weg über sägende Streicherklänge zu einem "Trauermarsch", einem säkularen Requiem. Doch Schostakowitsch verweigert die Erlösung nicht, sondern reicht die Idee einer Erlösung à la "Tristan" nach. Das Keller Quartett stellt seiner düsteren Interpretation von beispielhaften geistigem Gehalt Schnittkes Klavierquintett voran. Zur gleichen Zeit, also noch vor Schnittkes körperlichen Zerfall entstanden, kündet auch dieses Werk, dessen Komposition wohl durch den plötzlichen Tod von Schnittkes Mutter ausgelöst wurde, von Trauer, Verzweiflung, Einsamkeit. Das Keller Quartett macht sich hier zusammen mit Alexei Lubimov die Haltung eines unmittelbar handelnden musikalischen Subjekts zu eigen. So erscheinen Schnittkes Effekte, die Gegensätze der einzelnen Stimmen und die Vielfalt der musikalischen Semantik, die bis zum Kinderlied reicht, als völlig schlüssig und richtig.
Egbert Tholl, Süddeutsche Zeitung
 
 
 
Schnittke’s Piano Quintet and Shostakovich’s 15th String Quartet are works which prefigure a return to a direct emotional expression which has come to characterise an entire landscape of post-Soviet music. The concentrated intensity that often distinguishes the work of composers as different as, for instance,  Arvo Pärt, Sofia Gubaidulina, Edison Denisov, Tigran Mansurian, Giya Kancheli, and Valentin Silvestrov  is anticipated in Shostakovich’s last compositions and in Schnittke’s piece.  In the face of very real griefs, Shostakovich was no longer sending coded messages to fellow victims of a repressive regime, and Schnittke found himself unable to sublimate emotions in his game-playing “polystylism”. Yet the consolatory powers of  the compositions are evident and contribute to the works’ enduring appeal.
 
Though Schnittke and Shostakovich belonged to different musical generations, and though Schnittke was strongly influenced by the older master, the pieces heard here are of the same epoch, both written in the 1970s.  Schnittke laboured over  his Piano Quintet for four years, finally finishing it in 1976. Hans-Klaus Jungheinrich: “As many of Schnittke’s most substantial works were composed very quickly, the long period he spent on the Quintet suggests that it was something special. The work was triggered by the death of Schnittke’s mother, who suffered a fatal stroke on a Moscow street. Grief is the underlying emotion of the piece, but it is coupled with an exquisite, inexpressible tenderness. The fragile, crystalline motif with which the piano begins is like a gently luminous path of memory leading to the mysteries of a deeply affectionate relationship. The piece is undoubtedly intended to record what has been lost and to deny loss…And yet the sensitivity and discretion with which Schnittke shapes ‘regained’ time unmistakably suggests the imaginary quality of recapturing the past. Grief does not turn outwards, it remains in an objectified but almost diary-like sphere of intimacy. The listener is alone as he participates in another’s  solitary grief.”
 
The most striking feature of Shostakovich’s 15th Quartet is  the consistently subdued character of the tempi of the six uninterrupted movements.  As journalist Erika Kienetz has written, “By this point Shostakovich could barely move his hand to write and in his exhaustion was content to say much less [there are obvious parallels with the fate that was finally Schnittke’s]. But the more he leaves out, the more intense the effect of each stroke. By speaking less he makes us listen much harder”. In his liner notes, Jungheinrich draws analogies with  Haydn’s famous late work for string quartet, The Seven Last Words of Christ on the Cross, “Shostakovich’s quartet, too, explores strongly contrasting content in the context of a single, sustained, sombre mood... The brooding contemplativeness is disturbed by the “stinging” sounds of the single instruments, which can be perceived quite realistically as attacks of pain. The requiem character is at its most pervasive in the fifth movement, where the tempo slackens and begins to falter. It is rare for the music of the late Shostakovich to end in unremitting gloom, and in the 15th Quartet, the epilogue provides a glimmer of light, a feeling of finally being able to exhale.”
 
Alfred Schnittke felt a strong kinship with the late Shostakovich in particular. “Like many of his fellow artists in the Soviet Union, Schnittke was a highly religious man. Shostakovich, who started out as an ardent Communist and gradually descended into ever more disillusioned scepticism, remained an atheist throughout his life. But this did not bar him from the difficult path to inner tranquillity. Both Schnittke’s Piano Quintet and Shostakovich’s 15th String Quartet are expressions of the “De Profundis” that conquers deep despair to achieve serene consolation.”