Jan Garbarek, The Hilliard Ensemble

Five years after the recording of "Officium", the Hilliard Ensemble and Jan Garbarek returned to the monastery of St Gerold to renew, in the words of singer John Potter, their "encounter with the unknown." The resultant, very beautiful, double-album, "Mnemosyne", is wider in scope than its predecessor, and the improvised component of the music is expanded. Repertoire now spans 22 centuries, from the "Delphic Paean" of Athenaeus to the "Estonian Lullaby" of Veljo Tormis, via folk song fragments from North and South America and Spain, freely developed, as well as pieces by Tallis, Dufay, Brumel, Hildegard von Bingen, Jan Garbarek, a Russian psalm, a Scottish ballad of the 16th century, and much more. "We did it for each other in the absence of an audience, and these are complete one-off performances which will never sound the same again."

Featured Artists Recorded

April 1998, Propstei St. Gerold

Original Release Date


  • CD 1
  • 1Quechua song
    (Anonymus, David James, Gordon Jones, Jan Garbarek, John Potter, Rogers Covey-Crump, Traditional)
  • 2O Lord, in thee is all my trust
    (David James, Gordon Jones, Jan Garbarek, John Potter, Rogers Covey-Crump, Thomas Tallis, Traditional)
  • 3Estonian lullaby
    (Veljo Tormis, Traditional)
  • 4Remember me my dear
    (Anonymus, David James, Gordon Jones, Jan Garbarek, John Potter, Rogers Covey-Crump, Traditional)
  • 5Gloria
    (David James, Gordon Jones, Guillaume Dufay, Jan Garbarek, John Potter, Rogers Covey-Crump, Traditional)
  • 6Fayrfax Africanus
    (Anonymus, David James, Gordon Jones, Jan Garbarek, John Potter, Rogers Covey-Crump, Traditional)
  • 7Agnus Dei
    (Antoine Brumel, David James, Gordon Jones, Jan Garbarek, John Potter, Rogers Covey-Crump, Traditional)
  • 8Novus novus
    (Anonymus, David James, Gordon Jones, Jan Garbarek, John Potter, Rogers Covey-Crump, Traditional)
  • 9Se je fayz dueil
    (David James, Gordon Jones, Guillaume le Rouge, Jan Garbarek, John Potter, Rogers Covey-Crump, Traditional)
  • 10O ignis spiritus
    (David James, Gordon Jones, Hildegard von Bingen, Jan Garbarek, John Potter, Rogers Covey-Crump, Traditional)
  • CD 2
  • 1Alleluia nativitatis
    (Anonymus, Jan Garbarek, Traditional)
  • 2Delphic Paean
    (Athenaeus, Jan Garbarek, Traditional)
  • 3Strophe and Counter-Strophe
    (Jan Garbarek, Traditional)
  • 4Mascarades
    (Anonymus, Jan Garbarek, Traditional)
  • 5Loiterando
    (Jan Garbarek, Traditional)
  • 6Estonian Lullaby
    (Veljo Tormis, Traditional)
  • 7Russian Psalm
    (Anonymus, Jan Garbarek, Traditional)
  • 8Eagle Dance
    (Anonymus, Jan Garbarek, Traditional)
  • 9When Jesus Wept
    (Jan Garbarek, William Billings, Traditional)
  • 10Hymn to the Sun
    (Jan Garbarek, Mesomedes, Traditional)
"A lot of my work involves performers from different cultures, and I consider this collaboration with the Hilliard Ensemble comes from a different culture. If not geographically, then certainly in the sense of time. In our best moments I think that we managed to give something new, something unheard of before. Something came into existence that was not there before."Jan Garbarek

For the Hilliard Ensemble and Jan Garbarek, the impulse to return to the monastery of St. Gerold in the Austrian mountains was motivated by the wish to renew the "encounter with the unknown" that was Officium and to recapture the spirit of adventure that fueled that first cross-referencing of vocal music, initially of the 12th to 16th centuries, with contemporary improvised saxophone. The protagonists could not know where that time-defying experiment, inspired by the Officium Defunctorum of Morales would lead, and did not suspect that it would strike such a resonant chord with the public at large. And although the project had seemed, at least on paper, predestined to outrage the proprieties of two sets of purists - the custodians of early music "authenticity" and defenders of the jazz tradition - the recording was almost unanimously hailed by the press as an artistic triumph. "Sobering and soaring," the Herald Tribune called it. "Ice-warm, as it were. And the texture is so enveloping that you don't want to listen to anything less pure than Bach or Billie Holiday afterward." "At its most magical," said the New York Observer, "Garbarek's soprano sax insinuates itself almost imperceptibly into the top line of countertenor, David James, collapsing all barriers between 'jazz' and 'classical', the sacred and the profane, antiquity and now." The Guardian: "Garbarek's purity of intonation, and the sensitivity with which he spikes it with atonality have rarely been better captured on disc and, far from being a deliberate excercise in musical exotica, this often sounds like the setting that was just waiting to find him." There was, and remains, something very right about this combination, the depth and clarity of medieval polyphony in particular providing a context that rules out a mannered response from the freely moving "fifth voice" that is Garbarek's saxophone. The Norwegian player's improvising with the Hilliard singers is amongst his most essential and concentrated work: every tone is made to count.

Over the last five years, Garbarek and the Hilliard Ensemble have given hundreds of concerts together in the concert halls and, especially, churches of the world, and the music has changed with the repertoire. Many new pieces have beeen added and the freedoms that Garbarek habitually takes with the music have emboldened the Hilliard singers also to take more chances, both in selection of material and its treatment. Where Officium worked loosely on early music principles, Mnemosyne, the new double album, is wider in scope, and the improvised component of the music is expanded. Repertoire now spans twenty-two centuries, from the "Delphic Paean" of Athenaeus to the "Estonian Lullalby" of Veljo Tormis, via folk songs fragments from North and South America (the Peruvian "Quechua song") and Spain, freely developed, as well as pieces by Tallis, Dufay, Brumel, Hildegard von Bingen, Jan Garbarek, a Russian psalm, a Scottish ballad of the 16th century, and much more ...

At first sight, the title of this new recording appears to refer to something in the distant past. Mnemosyne is the Ancient Greek word for "memory". It is also the title of a poem by Friedrich Hölderlin, the first strophe of which is printed in the booklet that accompanies the CD. Hölderlin's words, which evoke transience and permanence equally, and images from Ingmar Bergman's film "The Seventh Seal" elicit dark reflections of an apocalyptic end-time. But when the singers' first chord appears, seeming to arise out of nowhere, and when the saxophone's tones begin to coil about it, the sounds unfold and the instrumental responses begin to intensify, a wide panorama, an entire world of associations opens up. It seems as if, in creating the music now entitled Mnemosyne, the players were exploring an inexhaustible, collective cultural memory to discover something new. John Potter, from the liner notes: "A lot of the newer repertoire on Mnemosyne consists of very small amounts of material with minimal notation. These are rarely complete pieces and often just a few scraps, recovered from old book bindings or buried for centuries under desert sands. We may decide on an outline form and share out the material, then we all improvise and none of us knows what will happen next. It was another magical experience for us, five musicians plus the mercurial creative impulse of Manfred Eicher ...We did it for each other, in the absence of an audience, and these are complete, one-off performances, which will never sound the same again."

Das Wort, das über der neuen Aufnahme mit Jan Garbarek und dem Hilliard Ensemble steht, führt auf den ersten Blick tief in die Vergangenheit zurück. "Mnemosyne" heißt im alten Griechisch "Erinnerung". "Mnemosyne" überschrieb auch Friedrich Hölderlin ein Gedicht, dessen erste Strophe im Textheft zur CD abgedruckt ist. Neben Hölderlins Worten, die Vergänglichkeit und Ewigkeit gleichermaßen beschwören, leiten auch Bilder aus dem Film "Das siebente Siegel" von Ingmar Bergman die Gedanken in die dunkle Nähe einer apokalyptischen Endzeit. Doch wenn der erste Akkord der Sänger sich aus dem Nichts aufbaut, die ersten Töne des Saxophons ihn umspielen, der Klang sich entfaltet, die instrumentalen Akklamationen dichter werden, dann öffnet sich ein weites Feld, eine ganze Welt von Assoziationen.

Zu hören ist: Mnemosyne meint die Erinnerung, die Vergangenes in die Gegenwart überführt. Es ist, als erkundeten die Musiker mit "Mnemosyne" ein unausschöpfbares, kollektives kulturelles Gedächtnis, um etwas Neues, in die Zukunft Gerichtetes entstehen zu lassen. Schon "Officium", die Verbindung jahrhundertealter geistlicher Gesänge mit den Saxophonimprovisationen Jan Garbareks, war mehr als eine Addition der Kräfte, öffnete Ohren, schärfte Sinne. "Mnemosyne" nimmt dieses gegenseitige Umkreisen, Durchdringen, Inspirieren, Distanzieren, Retardieren zwischen Instrumenten- und Menschenton wieder auf. Anders als die so erfolgreiche erste Zusammenarbeit vor gut vier Jahren zieht "Mnemosyne" einen weitgespannten Bogen durch Zeiten und Kontinente: vom antiken Griechenland über das europäische Mittelalter, Hildegard von Bingen, Dufay, Tallis und das orthodoxe Rußland bis hin zu indianischen Gesängen, einem Wiegenlied des estnischen Komponisten Veljo Tormis und Kompositionen von Jan Garbarek. Ausgewählte, gefundene, erfundene, auch fremde Musik, teils nur in Fragmenten oder Andeutungen erhalten, die von Garbarek und den Solostimmen der Hilliards improvisierend neu belebt werden: "Wir skizzierten eine lose Form und verteilten das Material, dann improvisierten wir alle, und niemand wußte, was als nächstes passieren würde", schreibt John Potter dazu im Beiheft der CD. Eine schweifende Polyphonie, die sich Melodien erlaubt, scharfe Dissonanzen nicht meidet, kommentiert, kontrastiert, kontrapunktiert vom dunklen Grund des Tenor-, den hellen Rufen des Sopransaxophons. Ein Spiel auch mit tradierten Formelementen, wie der Imitation von Motiven oder, nach dem gregorianischen Ruf- und Antwort-Prinzip, mit "Strophe and Counter-Strophe".

Daß Jan Garbarek und das Hilliard Ensemble, aus scheinbar so verschiedenen Klangwelten kommend, sich zu "Officium" zusammenfanden, war von einer inneren Konsequenz bestimmt. Beide tauchen ein in Traditionen, denen sie mit der Ernsthaftigkeit Ihres Musizierens höchsten Respekt bezeugen und die sie in ihr musikalisches Konzept integrieren. Nach dem Erscheinen von "Officium" vertieften sich die Hilliard-Sänger mit Victoria und Palestrina weiter in die große Zeit der Polyphonie, widmeten andererseits ihr "Songbook" ausschließlich zeitgenössischen Komponisten. Jan Garbarek summierte in seinem jüngsten Doppelalbum "Rites" Erfahrungen aus vielen Kulturen, von seiner heimatlich-norwegischen bis hin zur indianischen - Rituale des Lebens und des Todes. Sowohl das bei "Officium"-Konzerten erprobte vielfältige Zusammenspiel als auch die eigenen Wege, die Jan Garbarek und das Hilliard Ensemble seither gegangen sind, münden in diese gemeinsame Arbeit, von der Garbarek sagt: "Ich glaube, es ist uns in unseren besten Momenten gelungen, etwas Neues zu schaffen, etwas, das bislang nicht zu hören war; es ist etwas entstanden, das es vorher nicht gab."

"Mnemosyne" ist aber auch von der gestaltenden Hand des Produzenten wesentlich geprägt. Die notierte oder die aus Andeutungen und Eingebungen entwickelte Musik lebt von der phantasiereichen Spontaneität aller Beteiligten während der Aufnahmen am vertrauten Ort, dem österreichischen Kloster St. Gerold. Einmal festgehalten, hat Manfred Eicher die zweimal zehn Titel in kongenialer Dramaturgie so zusammengefügt, als folgten sie einem verborgenen roten Faden, einer imaginären Struktur aus Strophen und Gegenstrophen.

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