Tord Gustavsen Trio

On the album Opening, Tord Gustavsen reveals a fresh angle to his particularly unique trio investigations into Scandinavian folk hymns, gospel, chorale and jazz, as he introduces a different voice on bass. With a new fellow-traveller on board, in Lugano’s Auditorio Stelio Molo the trio discovers inspired new ways to interact with each other, using innovative approaches to sound and technique in the process. Made up in equal parts of intricately textured improvisations and understated melodic hooks, the group’s conversations bring an enticing unfamiliarity to the language the Norwegian pianist has developed over almost two decades of collaboration with ECM.        
Auf Opening rückt Tord Gustavsen seine einzigartigen Erkundungen von skandinavischen Volksliedern, Gospel, Choral und Jazz in ein neues Licht. Mit Neuzugang Steinar Raknes am Bass entdeckt das Trio im Auditorio Stelio Molo in Lugano inspirierte Wege, miteinander zu kommunizieren. Der intime Austausch der Gruppe, der zu gleichen Teilen aus komplex strukturiertem Zusammenspiel und unaufdringlichen melodischen Refrains besteht, bringt eine verlockende Unbekanntheit in jene Sprache, die der norwegische Pianist während der fast zwei jahrzehntelangen Zusammenarbeit mit dem Label entwickelt hat.
Featured Artists Recorded

October 2021, Auditorio Stelio Molo RSI, Lugano

Original Release Date


  • 1The Circle
    (Tord Gustavsen)
  • 2Findings / Visa från Rättvik
    (Tord Gustavsen)
  • 3Opening
    (Tord Gustavsen)
  • 4The Longing
    (Tord Gustavsen)
  • 5Shepherd Song
    (Tord Gustavsen)
  • 6Helensburgh Tango
    (Tord Gustavsen)
  • 7Re-Opening
    (Tord Gustavsen)
  • 8Findings II
    (Tord Gustavsen)
  • 9Stream
    (Tord Gustavsen)
  • 10Ritual
    (Tord Gustavsen)
  • 11Fløytelåt / The Flute
    (Geirr Tveitt, Tord Gustavsen)
  • 12Vær sterk, min sjel
    (Egil Hovland)
On the pianist’s ninth album as a leader, alongside longtime drummer Jarle Vespastad, he is joined by a new bassist, Steinar Raknes. […] While some keening bowed bass late on in the record injects tone colours darker than Gustavsen’s usual palette, much of this quietly beguiling release will have an enticing familiarity to fans. The first tentative piano lines and shimmering cymbals of ‘The Circle’ propel us directly into Gustavsen’s world. The bass tiptoes round  the bittersweet, hymn-like melody picked out by the man who puts the piano into pianissimo. The title track’s gentle melody and sense of foreboding conjures a Scandi noir, all billowing mist and regrets. […] And so the tunes shimmer in and out – all recorded in the translucent acoustic of Auditorio Stelio Molo in Lugano. On ‘Helensburgh Tango’ a snare drum rattles as ghostly bowed bass and piano entwine in the slowest of dances. On Re-opening the bass returns, mournfully keening before a sublime, stately piano melody emerges from beautiful gloom. With lesser artists the uniformity of mood and reluctance to turn up the volume would pall. But there’s an artistry to Gustavsen’s compositions, a skill in their execution, and a warmth to their spirit that keeps the listener engaged.
John Bungey, London Jazz News
For Gustavsen, pieces such as ‘Floytelat’ and ‘Vaer Sterk, Min Sjel’ are routes into the sort of cerebral mysteries that the former church pianist has made his own. The first is a funereal theme where the notes he sprinkles like raindrops build into a fatalistic flood. The second, from the Norwegian Hymnal, is played with an innocent simplicity. Both are equally powerful. The folk song ‘Visa Fran Rattvik’ is fused with ‘Findings’, an incantation out of which emerges a tune of immemorial melancholy. Even the tasty ballad ‘Stream’ suggests a gentle struggle between Scandi stoicism and those American classics. Remarkable music, Norwegian blues.
Chris Pearson, The Times
On ‘Opening’, Gustaven pens contemplative tunes that invite introspection, pursuing ethereality while remaining grounded in jazz earthiness. The title track is a great example, luxuriating in the atmospheric chamber jazz aesthetic for which ECM has rightly become known, while still adding that element of blues that unmistakably marks it as within the jazz tradition. Despite ending with a quote from the traditional Swedish folk song ‘Visa från Rättvik,’ ‘Findings’ subtly swings, bringing its rhythm to a boil thanks to the wonderfully understated but assertive drumming by Jarle Vespestad. Plenty of the tunes simply don’t worry about genre fidelity – ‘Fløytelåt/The Flute’ and ‘Stream,’ which features an extended solo from bassist Steiner Raknes, just soak themselves in their own beauty. Even better is ‘Ritual,’ a misty shimmer of a track led by Gustavsen’s insistent chords and Raknes’ ghostly arco work that doesn’t fit easily into any musical box. [… ] Gustavsen and his crew carve out a distinctive niche in the jazz firmament, and ‘Opening’ presents them at their best.
Michael Toland, The Big Takeover
Er ist als Pianist ein Leisetreter – durch und durch spirituell, empfänglich für jede Note aus dem Bereich des Feinstofflichen. Der Norweger Tord Gustavsen ist nach einer längeren Aufnahmepause zurück mit einem Trioalbum, das uns in seiner Friedlichkeit tröstet und uns mit all seiner Zärtlichkeit umschmeichelt. ‘Opening’ ist ein humanistisches Statement, das der Pianist allen Spannungen der Außenwelt entgegensetzt. Sein langjähriger Schlagzeuger Jarle Vespestad setzt dabei feine perkussive Akzente, der neu ins Triogeschehen eingetretene Bassist Steinar Raknes sorgt mit federnden Grundtönen für Leichtigkeit und Flexibilität. Tord Gustavsen erspürt die Musik in der Atmosphäre. Wie aus der steten Bewegung von Ebbe und Flut tauchen bei ihm musikalische Themen auf und wieder ab. […] Feine Elektronik hier und da verdichtet die Atmosphäre. Intensiver wird es einmal im Song ‘Rituals’, bei dem Tord Gustavsen und seine beiden Begleiter den Klang ihrer Instrumente elektronisch verfremden, deutlich zupackender als noch vorher zusammenkommen und das Bandgeschehen in eine dunkle Sphäre voller Mystik eintritt. Gustavsen schließt den Reigen auf ‘Opening’ mit einem norwegischen Volkslied. Zwölf musikalische Perlen mit großer hymnischer Kraft. Ein inspirierendes Album mit einem einfühlsamen norwegischen Trio, das den Stellenwert von Tord Gustavsen als Pianist der europäischen Szene noch einmal unterstreicht.
Sarah Seidel, Norddeutscher Rundfunk
Norwegian piano star Tord Gustavsen’s long-honed recipe of low-key folk songs, gospel, classical music and jazz gets a graceful makeover on ‘Opening’ – with new bassist Steinar Raknes, a player of uncannily responsive precision alongside regular percussionist Jarle Vespestad, while subtle electronics sometimes create ghostly horn-player effects.
John Fordham, The Guardian
This latest trio offering from Tord Gustavsen, which welcomes bassist Steinar Raknes into the fold, vibrates between the introspective and the dramatic in rich and singular ways. […] The recording is exemplary in its detail and dynamic range.
Peter Quinn, Jazzwise (Editor’s Choice)
‘Opening’ incorporates information from each of his previous trio incarnations then extrapolates them to create this strange yet welcoming inquiry into a jazz piano trio’s highly textured encounter and dialogue with the elliptical nature of time, space, tone, and color.
Thom Jurek, All Music
The 12 songs on ‘Opening’ draw on sources ranging from Swedish folk music to Norwegian classical, which the trio approach with a delicate interplay. The musical conversation between Gustavsen and Raknes on centerpiece ‘Stream’ is breathtaking, the improvisation from both musicians rich in melody and poured like dual streams of water, alternatingly merging and branching off. Meanwhile, Vespestad sticks to the background with a muted pulse, adding momentum without distracting. Elsewhere, Gustavsen reimagines 20th century classical music using modern instruments in ‘Fløytelåt,’ a piece by Norwegian composer Gveirr Tveitt. Had the trio performed the song straight, it would’ve been haunting and slow, well within Gustavsen’s wheelhouse. Instead, he transforms it into a surprising highlight, playing the central melody on an electronic instrument whose haunting tone resembles a muted theremin. The texture conjures an eeriness that the trio would not have been able to reproduce on acoustic instruments, and the spectral atmosphere allows Gustavsen some of the album’s most impressive improvisation. […] the focus of ‘Opening’ remains the playing from Gustavsen and the rich accompaniment from his fellow musicians, creating an atmosphere perfect for a walk by a cabin at dawn, with the sun peeking in through the trees.
Marshall Gu, Pitchfork
 Accompagné par le contrebassiste Steinar Raknes et le batteur Jarle Vespestad, Gustavsen, 51 ans, propose, à travers 12 pièces, un voyage musical confortable, feutré, relaxe et constitué de superbes ambiances diversifiées agréables pour l’oreille […] ‘Opening’ s’inscrit déjà comme étant un des albums jazz importants de l’album 2022.
Yves Leclerc, Le Journal de Montréal
Für das neue Album baut Gustavsen erneut auf Schlagzeuger Jarle Vespestad, der gewohnt dezent und songdienlich akzentuiert und im gedanklichen Gleichschritt mit Gustavsen improvisiert. Neu dabei ist Bassist Steinar Raknes, der phasenweise durchaus forsch auftritt und immer wieder mal die Führung des Trios übernimmt. Der Vitalität tut das sehr gut. Und so ist ‘Opening’ deutlich vielseitiger und zielstrebiger als der ebenfalls starke, aber deutlich ruhigere Vorgänger ‘The Other Side’ […] Und so hat das Tord Gustavsen Trio auf ‘Opening’ die Grenzen seines Spiels diesmal deutlich weiter abgesteckt als zuvor. Die typischen, tief-schönen Melodien sind noch immer da, sie werden aber herausgefordert und aus ihrer Wohlfühlzone geschubst. Im neuen Umfeld ist ihre Wirkung umso größer.
Sebastian Meißner, Sounds and Books
Un album d’une élégance rare. […] La musique de Gustavsen est faite de silences, de melodies discrètes, de climats nostalgiques, de notes raffinées, d’improvisations policées.
Jean-Claude Vantroyen, Le Soir
Admirable cohésion entre les trois instrumentistes, qui présentent les compositions et les relectures avec tendresse et émotion.
Philippe Renaud, Le Devoir
Meister improvisatorischer Feinmechanik [..] Mehr denn je wird deutlich: Gustavsen greift nicht in die Tasten, er singt auf diesen. Vespestad traktiert die Felle und Becken nicht, er versteht sie subtil – ja: zärtlich – zum Klingen zu bringen. Und statt bloß zu begleiten, färbt und lenkt Raknes das Spiel seiner Kollegen mit überraschenden, dabei unaufdringlichen Wendungen. Die Würze der überwiegend kurzen, songähnlich konzipierten Stücke verdankt sich der Zutaten aller dei Spieler – und dem gemeinsamen Faible dafür, genau hinzuhören, statt aufs Gas zu drücken.  
Wolfgang Gratzer, Jazzpodium
Hier gibt’s weder Wettbewerbsgedanken noch Lospreschen im Zusammenspiel. Jeder Ton hat Gewicht und fügt sich wie eine Perle auf die Schnur dieser Musik. Improvisation ist hier untrennbares Element des Ganzen, das sich aufschwingt zu einem zeitlosen friedlichen Statement, das in sich ruht und von da seine anrührende Stärke bezieht.
Ulrich Steinmetzger, Westdeutsche Allgemeine Zeitung
After 2018’s stellar ‘The Other Side’, Tord Gustavsen again graces listeners with a trio format. On this outing, ecologically-minded double bassist Sigurd Hole is replaced by ECM newcomer Steinar Raknes. A prolific recording artist with everything from dusky alt-country and americana to post-bop and free jazz to his name, Raknes introduces new flavors to the trio’s palette. Gustavsen, along with stalwart percussionist Jarle Vespestad, proves to be an ideal collaborator with Raknes’ diverse musical background. […] The album closes with an interpretation of ‘Vær sterk, min sjel’ from the Norwegian hymnal; a final, unresolved chord hangs in the sacral air and is answered only by the whisper of a pedal movement. With ‘Opening’, Gustavsen continues to perfect the qualities that have always set his music apart, letting his phrases emerge like faintly luminous shapes in the darkness and coaxing listeners to chart their own paths between them.
David Bruggink, All About Jazz
This is the first Gustavsen trio recording with Steiner Raknes on bass and the newcomer brings verve and character to the session, settling in quickly between the pianist’s studious chordal musings and regular drummer Jarle Vespestad’s sensitive stick and brushwork. As with much of Gustavsen’s music, the trio move gently within the tunes the bandleader presents, carefully and patiently creating timeless atmospheres from fragments of chords and motifs. The trio offers some lovely interplay throughout the recording, with folk-tinged melodies lilting softly against a backdrop of mercurial melancholia. The tunes build in a way that suggests full immersion from all three musicians as they navigate a path of musical interaction and improvisation, with carefully implemented electronics adding to the overall ambience.
Mike Gates, UK Vibe
Le cinquième album du Tord Gustavsen Trio sur ECM marque l’arrivée d’un nouveau (et remarquable) contrebassiste, Steinar Raknes, lequel apporte de nouvelles perspectives, à commencer par la démultiplication ds timbres premise par l’electronique. […] L’hédonisme sonore qui règne, et qu sinon pourrait agacer, n’entrave pas l’interplay, libérant au contraire  un espace propice à l’écoute, à la patience, hors de toute demonstration de force. On retrouve chez le pianiste ce remarquable timing de la phrase, son toucher lumnieux, comme dans le solo qui s’élève au centre de ‘Re-Opening’, extrayant l’auditeur d’un oppressant paysage sonore.
Vincent Cotro, Jazz magazine
La clarté de son  énoncé pianistique qui sait fonder en un langage poétique épure l’inspiration des themes folkloriques de son pays avec le jazz harmoniquement le plus élaboré, le repertoire classique avec une liberté d’improvisation toujours élégante et maîtrisée, rendent son esthétique personnelle réllement originale, une des plus passionnantes à découvrir sur la scène musicale européenne. […] une esthétique faite d’une grâce providentielle rare et indubitablement bienvenue.
Jean-Pierre Jackson, Pianiste
‘Opening’ is 12 tracks but it is one whole. The elemental melody of ‘The longing’ sounds elusively familiar. Perhaps it’s a hymn you heard as a child, or perhaps a it’s a love song you can almost remember. In fact it’s new, an alternative to silence, barely a form. Steinar Raknes, the trio’s new bassist, threads poignant counterlines through it. […] All of Gustavsen’s music sounds like spontaneous composition. He is always feeling his way into his songs. What makes him special is that along the way he finds so much beauty. His quiet chord chains can sound hesitant, but they cohere into firm resolutions, and his melodies, wherever he finds them, are revelations of breaking light. ‘Opening’ will attract some late-arriving new members into the Tord Gustavsen cult.
Thomas Conrad, Jazz Times
Etwas Tröstendes hat das und in hohem Maße Sinnliches, das sich ohne Umwege überträgt. Gustavsen ist ein Meister der leisen Töne, des Unaufgeregten, Introspektiven, das er in einer Weise zum Blühen bringt, dass es eine spirituelle Kraft entwickelt und zum Gegenmittel zu allem Höher-Schneller-Weiter wird. Als tragfähig und betörend erweist sich die Magie dieser Klänge, die wie ein kollektiver Bewusstseinstrom sind.
Ulrich Steinmetzger, Leipziger Volkszeitung
L’atmosphère générale d’ ‘Opening’ a beau entrelacer le sensuel et le méditatif, rien n’est prémédité […] Surtout que Gustavsen s’amuse sur certains titres à larder son piano acoustique d’effets électroniques. Le dosage est maîtrisé et parfois osé comme sur le violent ‘Ritual’, fascinante incantation électrique qui ne fait pourtant cet océan onirique. Mais Tord Gustavsen reste tout de même le plus convainquant lorsqu’il se concentre à agripper une mélodie voluptueuse. Comme sur ‘Vær sterk, min sjel’ qui referme cet album éclectique.
Marc Zisman, Jazz News
There is something new and fresh about this latest release from Gustavsen. There is both a sense of continuity and development of the language that he has been building over the last two decades, and the beginnings of something new and a different line of discovery. All the component parts of the pianist’s music are present. Slow and organic development of the music, a deep rooted lyricism coupled with a gentle rhythmic pull on the sonic soundscape by long time friend and drummer, Jarle Vespestad. However, this time there is a new voice and a spirit in bassist Steinar Raknes whose contribution says much but often in very subtle tones. Coupled with the addition of electronics in the sound mix, sometime very subtly and sometime not so much so, brings an extra textural element to the music. Paradoxically, many of the compositions are quite fleeting, over and done with in under four minutes yet still seem unhurried. The melodies come but at their own pace when ready, and yet each of Gustavsen’s appear complete and have reached their conclusion in a feeling of apparent timelessness.
Nick Lea, Jazz Views
With Steinar Raknes the new bassist, but everything else much the same, the Tord Gustavsen trio continues on its minimalist path, developing the traits and styles explored on its earlier works while expanding its soundscapes in more organic ways. The sense of spaciousness is as wide as ever, the melodies revealed at their own pace and in their own time, entering when it feels natural. More than ever, Gustavsen dwells on minuscule fragments, brief chord chains and scarce hints of motifs, developing the material patiently […] Throughout, Raknes establishes the firm counterpoint in the music, as he is an extroverted bass player who likes to take the central stage but is also highly supportive, shifting with ease between background, collective and solo roles. Jarle Vespestad is as subtle and quiet as ever, Gustavsen always precise and evocative. The interplay between the three is note perfect, the album another triumph in demonstrating that less is often more.
Simon Adams, Jazz Journal
Mit ‘Opening’, dem neuen Werk dieses formidablen Trios, stellt der heute 51-jährige Pianist seinen Ruf als einer  der eigenständigsten Jazzmusiker seiner Generation nachdrücklich unter Beweis. ‘Opening’ knüpft da an, wo ‘The Other Side’ vor vier Jahren endete: mit der sachten Auslotung harmonischer und melodischer Möglichkeiten, einen spanischen Zungenschlag im Kontext eines fast stoischen musikalischen Flusses zu platzieren, was dem ganzen Tongemälde eine gewisse Grandezza verleiht. Bei dieser Session im schweizerischen Lugano gab es offenbar weder Gleichgültigkeit noch Zwietracht – wohl aber spannende Kontraste in nordluftklar ausgeleuchteten Klangräumen, nahtlose Übergänge von lyrisch-kammermusikalischen Mosaiken zu rhythmisch-ethnischen Passagen.   
Tom Fuchs, Piano News (‘CD of the month’)
Subtile Themen von innerer Schönheit, melodische Signaturen mit folkloristischen Bezügen und vorsichtige Schritte in freie musikalische Bereiche: Seit mehr als zwei Dekaden kreiert das Trio des norwegischen Pianisten Tord Gustavsen unverkennbare Klangschöpfungen auf dem ECM-Label. Von Anbeginn gehörte der ausgezeichnete Drummer Jarle Vespestad zur Besetzung. Lediglich bei den Kontrabassisten kam es zu Änderungen. Jetzt übernahm Steinar Raknes diesen Part. Speziell in ‘Stream’ und dem hypnotischen ‘Ritual’ demonstriert er, wie ausgezeichnet seine Bassfiguren zu Gustavsen Konzeption passen.
Gerd Filtgen, Stereo
With ‘Opening’ the Norwegian Tord Gustavsen Trio sees the leader conjuring the sensibilities of Beethoven and Liszt while staying true to his own long-standing interest in areas such as folk and church music yet nonetheless managing to create a suffusive, atmospheric jazz album by deploying the old-fashioned  elements of improvisation and memorable riffs […] Some discreet electronics add subtle detailing to the trio’s canvas and contribute to an overall result that succeeds in being both understated and perfectly replete.
Roger Thomas, BBC Music Magazine (Five stars)
Gustavsen established a singular sound with his début, now nearly twenty years ago, and his style remains unique and unmistakable. Subsequent albums have found him refining his sound, a process that I have described as ‘polishing the diamond’, a phrase borrowed from drummer Bill Bruford. Nevertheless each recording has been subtly different with this latest offering placing a greater emphasis on collective improvisation, but still within the parameters of the very distinctive Tord Gustavsen sound. This album also continues Gustavsen’s subtle experiments with electronics and deploys more bowed bass than usual. However despite the numerous changes in the bass chair over the years the group sound remains essentially unchanged. But it’s impossible to think of a Gustavsen group without Jarle Vespestad, his delicate, minimal, inherently musical playing takes the art of the drum ‘colourist’ to new heights and truly is a thing of wonder and beauty.
Ian Mann, The Jazzmann
Tord Gustavsen’s album Opening develops the traits and styles explored on his earlier works, while introducing a broader spectrum of suppleness and a transformed sense of interplay to the trio’s repertory. It is the first Gustavsen Trio recording with Steinar Raknes on bass and the newcomer feels quite at home supporting his colleagues in the deep end, settling in quickly between Tord’s refined chordal studies and Jarle Vespestad’s delicate stick- and brushwork.
There’s a particularly striking openness to the music, marked by spacious improvisations and a tendency to reveal the secrets and melodies at their own pace. “The urge for saying something, be it abstract or lyrical, has to come from within,” Tord reasons. “During the recording of the album it felt better to do the breathing first, open up the soundscape in more organic ways and let the melody enter when it comes naturally.“
Multiple causes may account for the shift in temperament on Opening – the change in lineup certainly being one of them. Bassist Steinar Raknes establishes a firm counterpoint in the music. “Hes an extroverted bass player, who likes to take center stage, while also being an incredibly supportive and humble accompanist, so he moves very swiftly between background, collective and soloist roles.” An ideal counterbalance to the variable basslines, Jarle’s percussive rumination acts as a mediator, guiding his fellow musicians through alternating even-pulsed and rubato passages.
Here more than ever Tord dwells on minuscule fragments, brief chord chains and scarce hints of motifs, developing the material patiently: “It’s something Ive been doing a lot in solo concerts. Having themes just appear out of the dark and disappearing back into a shady undercurrent…”
In a way picking up where the prior trio album The Other Side left off, album-opening „The Circle“ presents a hymnal refrain, fashioned with a humble design. “I was sitting at the piano and the first four bars just came to me. I worked out and developed the remaining structure deliberately, but more and more I find that the best tunes I’ve written over the years basically just came to me, like gifts. I then have the responsibility to shape the gift, make it grow and turn it into a complete piece”.
The trio offers spontaneous moments of dense rubato interplay on “Opening” and “Findings”, the latter of which ends on an instrumental quote of the Swedish folk song “Visa från Rättvik”. “It shows that I was listening to the classic Swedish Folk-tune arrangements by the late Jan Johansson, who also happened to be one of the greatest Swedish jazz pianists. I’ve been learning many of his arrangements by heart, just as an exercise, and that influence is in evidence here“. These are also the most freely improvised exhibits of the record, as is counterpart “Findings II”. “I really enjoy building these miniatures — it’s something we often do in live situations. It’s about creating a shape, not about free improv in the sense of showing everything you’re capable of doing”.
With each song, the trio shifts focus, presenting the reduced, most skeletal shape of a composition on “The Longing”, the gentle untangling of melody on “Shepherd Song” and the subtle deconstruction of a dance with “Helensburgh Tango” – “to the point where it almost doesn’t qualify as a tango anymore”. Like “Re-opening”, most songs have prescribed harmonic changes and general shapes, “but when to move from one chord or section to the next isn’t pre-composed, but decided between us, in the spur of the moment”.
“Stream” uncovers a ‘classic’ piano trio ballad in shape and execution. “Though seemingly counterintuitive, in the studio our interplay grew densest during Steinar’s solo, then we move into a collective crescendo – both spontaneous decisions that really shed a different light on the track.” “Ritual” follows, seeing Steinar taking the lead with guitar-like treble and Gustavsen being in charge of the lower frequencies, applying subtle electronics in the process.
The group goes full circle with the one subject that pulls through Tord Gustavsen’s entire ECM oeuvre, as Opening closes with Norwegian folk themes: “Fløytelåt” (the flute) by composer Gveirr Tveitt and Egil Hovland’s “Vær sterk, min sjel” from the Norsk Salmebok, the Norwegian Hymnal. Instead of stating the obvious and immediately going for the melody, Gustavsen and his accompanists again broach the songs with openness, trading strict organization for thoughtful and effortless improvisation.
Opening was recorded in Lugano’s Auditorio Stelio Molo in November 2021 and produced by Manfred Eicher.
Tord Gustavsens Album Opening entwickelt die Merkmale und Stilistiken weiter, die der norwegische Pianist in seinen früheren Werken erforscht hat, und bringt gleichzeitig eine neugewonnene Elastizität in das Zusammenspiel des Trios. Es ist die erste Aufnahme des Tord Gustavsen Trios mit Steinar Raknes am Bass; der Neuzugang fügt sich nahtlos zwischen Tords raffinierten Akkordstudien und Jarle Vespestads zarter Perkussion ein.
Die Musik zeichnet sich durch eine besonders markante Offenheit aus, die von großzügigen Improvisationen und der Tendenz gekennzeichnet ist, Geheimnisse und Melodien in ihrem eigenen Tempo zu enthüllen. "Der Drang, etwas zu sagen, sei es abstrakt oder lyrisch, muss von innen kommen", erklärt Tord. "Während der Aufnahme des Albums fühlte es sich besser an, zuerst zu atmen, die Klanglandschaften auf organischere Weise aufzuspannen und Melodien gewähren zu lassen, wenn sie von selbst kommen wollen."
Für die veränderte Ausdrucksweise auf Opening, mag es mehrere Gründe geben – der Besetzungswechsel gehört sicherlich dazu. Bassist Steinar Raknes sorgt für einen standhaften Kontrapunkt in der Musik. "Er ist ein aufgeschlossener Bassist, der einerseits im Mittelpunkt stehen kann, aber auch ein unglaublich unterstützender und bescheidener Begleiter ist, so dass er sehr wendig zwischen Hintergrund-, Kollektiv- und Solistenrollen wechselt." Als ideales Gegengewicht zu den changierenden Basslinien fungiert Jarles perkussive Meditation als vermittelndes Medium, das seine Mitmusiker durch abwechselnd linear getaktete Sequenzen und Rubatopassagen führt.
Auf dieser Aufnahme verweilt Tord mehr denn je auf mikroskopischen Fragmenten, kurzen Akkordketten und spärlichen Andeutungen von Motiven und entwickelt das Material geduldig weiter: "Das habe ich in Solokonzerten in letzter Zeit oft gemacht. Themen aus der Dunkelheit einfach auftauchen lassen, bevor sie fast unbemerkt in die schattige Unterströmung wieder abtauchen…"
Das Album eröffnende "The Circle" knüpft gewissermaßen dort an, wo die letzte Trio-Einspielung The Other Side aufgehört hat, und präsentiert einen hymnischen Refrain, der mit demütigem Charakter gestaltet ist. "Ich saß am Klavier und die ersten vier Takte kamen einfach von allein. Ich habe die restliche Struktur bewusst ausgearbeitet und entwickelt, aber ich stelle immer mehr fest, dass die besten Stücke, die ich im Laufe der Jahre geschrieben habe, im Grunde einfach zu mir kamen, wie Geschenke. Ich habe dann die Verantwortung, das Geschenk zu formen, es gedeihen zu lassen und in ein komplettes Stück zu verwandeln".
Spontane Momente dichten Rubato-Spiels bietet das Trio auf "Opening" und "Findings", wobei letzteres mit einem instrumentalen Zitat des schwedischen Volksliedes "Visa från Rättvik" endet. "Es zeigt, dass ich die klassischen schwedischen Volksliedarrangements Jan Johanssons gehört habe, der zufällig auch einer der größten schwedischen Jazzpianisten war. Ich habe viele seiner Arrangements auswendig gelernt, als Übung, und dieser Einfluss ist hier deutlich zu hören". Dies sind auch die am freiesten improvisierten Stücke der Platte, ebenso wie das Gegenstück "Findings II". "Es macht mir großen Spaß, diese Miniaturen zu bauen – das ist etwas, was wir oft in Live-Situationen tun. Dabei geht es darum, Form zu schaffen, nicht um freie Improvisation als Selbstzweck".
Mit jedem Song verlagert das Trio den Fokus, präsentiert ein reduziertes, skelettförmiges Kompositionsabbild mit "The Longing", das sanfte Entwirren einer Melodie auf "Shepherd Song" und die subtile Dekonstruktion eines Tanzes bei "Helensburgh Tango" – "bis zu dem Punkt, an dem die Nummer sich fast nicht mehr als Tango qualifiziert". Wie bei "Re-opening" haben die meisten Stücke vorgeschriebene harmonische Wechsel und im Kern ausgearbeitete Strukturen, "aber wann wir von einem Akkord oder Abschnitt zum nächsten übergehen, ist nicht vorkomponiert, sondern wird von uns spontan im Moment entschieden".
In „Stream" verbirgt sich eine "klassische" Klaviertrio-Ballade in Form und Ausführung. "Obwohl es scheinbar kontraintuitiv ist, wurde unser Zusammenspiel im Studio während Steinars Solo am dichtesten, dann gingen wir in ein kollektives Crescendo über – beides spontane Entscheidungen, die ein ganz anderes Licht auf den Track werfen." Es folgt "Ritual", bei dem Steinar mit gitarrenähnlichem Timbre die Führung übernimmt und Gustavsen für die tieferen Frequenzen zuständig ist, wobei er subtile Electronics einsetzt.
Die Gruppe schließt den Kreis mit jenem Sujet, das sich durch Tord Gustavsens gesamtes ECM-Werk zieht, nämlich dem norwegischen Volkslied. Im Spezifischen mit den Stücken "Fløytelåt" (die Flöte), vom Komponist Gveirr Tveitt, und Egil Hovlands "Vær sterk, min sjel", aus dem Norsk Salmebok, dem norwegischen Gesangsbuch. Anstatt auf das Offensichtliche einzugehen und sich sofort auf die Melodie zu stürzen, gehen Gustavsen und seine Begleiter die Lieder differenziert an und tauschen strenge Ordnung gegen durchdachte und mühelose Improvisation.
Opening wurde im November 2021 im Auditorio Stelio Molo in Lugano aufgenommen und von Manfred Eicher produziert.

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