Subaqueous Silence

Ayumi Tanaka Trio

Subaqueous Silence, pianist Ayumi Tanaka’s leader debut for ECM – following critically acclaimed releases with Thomas Stronen (Lucus, Bayou) – is a strikingly original statement.  Tanaka met bassist Christian Meaas Svendsen and drummer Per Oddvar Johansen shortly after arriving in Oslo a decade ago and they have been developing their musical language together, exploring the implications of Ayumi’s compositions.  Deep interest in the work of Norwegian improvisers prompted Tanaka’s move to the West, but she also speaks of a growing awareness of her own cultural roots; there is an ascetic rigour in her playing, as well as a sense of space suggesting affinities with Japanese classical music.  Ayumi views the trio as “more like a chamber ensemble. We share a flow of energy, even in silence.” Per Oddvar Johansen’s subtle drumming has previously distinguished recordings with Trygve Seim, Christian Wallumrød and others. Christian Meaas Svendsen makes his first ECM appearance on Subaqueous Silence; his intensely expressive arco bass on “Black Rain” is among the album’s highlights.
Mit Subaqueous Silence präsentiert die japanische Pianistin Ayumi Tanaka, die bereits auf Thomas Strønens Alben Lucus und Bayou zu hören war, ein äußerst eigenständiges Leader-Debüt für ECM. Bassist Christian Meaas Svendsen, Schlagzeuger Per Oddvar Johansen und die Pianistin lernten sich vor einem Jahrzehnt, kurz nach Tanakas Ankunft in Oslo kennen und feilen seither an einer gemeinsamen musikalischen Sprache. Tanaka zog aufgrund ihres großen Interesses für die Musik norwegischer Improvisatoren nach Skandinavien, spricht aber zugleich von einem zunehmenden Bewusstsein für ihre eigenen kulturellen Wurzeln. Ihr Klavierspiel ist von einer asketischen Strenge gezeichnet, offenbart aber gleichzeitig ein besonderes Raumgefühl, das auf eine Affinität für japanische klassische Musik hindeutet. Ayumi versteht das Trio als "Kammermusikensemble. Zwischen uns strömt Energie, sogar wenn es still ist". Christian Meaas Svendsen tritt mit Subaqueous Silence zum ersten Mal auf ECM in Erscheinung; Per Oddvar Johansens subtiler Ansatz hat bereits Aufnahmen mit Trygve Seim, Christian Wallumrød und anderen ausgezeichnet.
Featured Artists Recorded

June 2019, Nasjonal Jazzscene Victoria, Oslo

Original Release Date


  • 1Ruins
    (Ayumi Tanaka)
  • 2Black Rain
    (Ayumi Tanaka)
  • 3Ruins II
    (Ayumi Tanaka)
  • 4Ichi
    (Ayumi Tanaka, Christian Meaas Svendsen, Per Oddvar Johansen)
  • 5Zephyr
    (Ayumi Tanaka, Per Oddvar Johansen)
  • 6Towards the Sea
    (Ayumi Tanaka, Christian Meaas Svendsen, Per Oddvar Johansen)
  • 7Subaqueous Silence
    (Ayumi Tanaka)
Sparse, subtle and determined as much by silence as by sound, hers is a music created using deft, fleeting strokes, resulting in uncluttered, cryptic musical statements that for the most part are simply allowed to hand I the air, their context implied rather than stated. The intriguing thing is that there’s a genuine jazz sensibility at work here, but conveyed as if by hypnotist’s power of suggestion rather than by fortright assertion. This set of short aphoristic pieces will delight anyone already familiar with her work and fascinate willing and receptive newcomers.   
Roger Thomas, BBC Music Magazine
Man kann mit gutem Gewissen behaupten, dass kein anderes Trio im Jazz klingt wie dieses hier. […] die überaus fragilen, poetischen Strukturen, die die in Olso lebende Japanerin mit ihren beiden norwegischen Kollegen Christian Meaas Svendsen und Per Oddvar Johansen intoniert, schweben wie Mobiles in der Luft, die durch den ungemein aufmerksamen und intimen Dialog der drei jederzeit sanft ihre Richtung wechseln können.  Dabei entstehen in den sieben Stücken von ‘Subaqeous Silence’ jeweils neue Klangskulpturen, die sich allesamt aus der Stille heraus formieren und sich nur ganz langsam, abermit bestechender Präzision ganz sachte ihrere Vollendung nähern.
Rudolf Amstutz, Jazz’n’More
It was a deep interest in the work of Norwegian improvisers that first brought Tanaka to Oslo, recognising that their musical language was very personal. […] But alongside that voyage of discovery was a growing awareness of her own cultural roots, as can be heard here in the ascetic rigour of her playing, the sense of space and also poetry, the sounds of nature and more. Hers is a sparse music, of pauses and silence, of considered statements and deep contemplation. Excepting the nine-minute title track, none of the pieces last much more than four minutes, for her brevity equals concision of thought and expression. Throughout, the accompaniment is always delicate, drummer Per Oddvar Johansen often relying on just brushwork on the snare drum or a gently splashed cymbal, while bassist Christian Meaas Svendsen mixes restraint with more physical and textural exploration, notably on his strained, and strenuous arco solo in ‘Black Rain’ and his high-register adventures on ‘Towards The Sea.’ […] a fine debut from a fascinating pianist.
Simon Adams, Jazz Journal
While the music on the earlier recording is free, atmospheric, and melodic with the music evolving organically from composed and pre-determined ideas; ‘Subaqueous Silence’ takes the music down an even freer and more abstract path. The beauty is often found in the silence and spaces in between that the three musicians fill sparingly. Energy flows constantly yet in a manner that is restrained;  a chord, note or brush stroke sounded followed by a pause as if to consider both the implications of what has been heard and what, if any, response is required. This minimalist approach is exploited deliciously on the opening ‘Ruins’ and ‘Ruins II’. The compositions by Ayumi are minimal in direction, but fully realised in concept as she knows all too well how the Trio can and will react to the given material.  […] This is not your standard piano trio, and at times there is any uneasy and unsettling feel about the music. However, patience is amply rewarded in a strong set from a pianist who conveys a lot by saying little.   
Nick Lea, Jazz Views
Selbst im reichen ECM-Œuvre grandioser Piano-Alben setzt die Zartheit der in Oslo lebenden Japanerin Ayumi Tanaka neue Maßstäbe für delikateste Interaktionen. Denn noch reduzierter lassen sich einzelne Flügeltöne kaum zu duftig-schwebender Intensität ausformen, garniert von subtilen, häufig pointiert aufbrandenden Drum’n’Bass-Texturen in asketischer, gleichwohl poetischer Geräuschhaftigkeit. Frei nach René Magritte: Das ist kein Klaviertrio. Sondern ein Wunderwerk filigranst ziselierter Klanggespinste von rarer Köstlichkeit.
Sven Thielmann, Stereo
Often forgotten in the rush to celebrate rhythm and melody is one of music’s most powerful ingredients: complete and utter silence. Few artists today have made quiet a part of their art in more profound ways than Japanese pianist Ayumi Tanaka. The lack of any sound whatsoever, a huge empty space in which the preceding notes can linger and resonate, has become a chief ingredient in her avant and edgy form of improvised free jazz. On ‘Subaqueous Silence’, her musical vision is supported by drummer and percussionist Per Oddvar Johansen whose intricately placed exclamations with shakers and sifting, smoky brushwork is masterful and intriguing. His presence is joined by bassist Christian Meaas Svendsen who plucks and strums with an equal ear for Tanaka’s dedication to a hushed method and ultimately, some measure of musical tranquility. In this her debut as a leader, she uses long pauses in a composition like ‘Ruins’ to great advantage, allowing a note or chord to trail off into complete silence before moving on. Unlike a lot of jazz which tends to overvalue frenetic action and reaction, Tanaka’s minimalist art, spare and full of open space, can embrace a bleak edge. […] Capturing all the richness of her deliberate art, the album was recorded in June 2019 at the Nasjonal Jazzscene Victoria in Oslo, Norway by engineers Daniel Wold and Ingar Hunskaar, and produced by Manfred Eicher. Capturing silence has always been a potent yet overlooked part of Eicher’s distinct aesthetic. […] As her most intimate statement, ‘Subaqueous Silence’, is by its very title, a statement of Tanaka’s belief that music is a fragile, mystical gift, one that demands much from the listener, and is only revealed by careful listening to every note and every empty space, rather than music as background or a gaggle of instrumental voices playing at once. Rarely has silence carried this much meaning
Robert Baird, Qobuz
The title track encapsulates the trio’s approach: methodical exploration of a dreamy atmosphere punctuated by occasional flurries of lightning. Tanaka’s feel for Norway’s approach to jazz makes her sound like a native, but she brings her own serene aesthetic to the party, making ‘Subaqueous Silence’ both a part of and apart from the cauldron in which it cooked.
Michael Toland, The Big Takeover
Der Titel ‘Subaqueous Silence’ (dt. ‘Unterwasser-Stille’) stimmt bereits auf die Musik des Albums ein: Das Trio erkundet mit einem Mindestmaß an Anschlägen die ungeheure Schönheit der sich entfaltenden Klänge. Tanakas Kompositionen bilden die idealen Rahmenbedingungen für dieses geduldige, fragile Klangkonstrukt. Svendsen beeindruckt gleich beim Opener ‘Ruins’ durch sein expressives Bogenspiel, Oddvars präsentes Ride-Becken auf ‘Black Rain’ erinnert ein wenig an einen späten Jon Christensen, und Tanaka weiß die Aufmerksamkeit durch den Einsatz absoluter Stille an sich zu binden. Einzelne Elemente hervorzuheben ist aber eigentlich sinnlos,  ‘Subaqueous Silence’ besticht mit seiner konsequenten Atmosphäre, berührt durch seine omnipräsente Melancholie. Zusammenfassend passen da die Worte von Fred Hersch: ‘Good Things Happen Slowly’.
Xavier Plus, Concerto
Seltsam roh und feinnervig zugleich, widerstehen  diese asketischen  Stücke  jedem Anflug lyrischer Schwelgerei. Stattdessen werden kleinste melodische Motive auf eine Art erkundet, dass sie sich in nahezu puren Sound verwandeln. Der Raum zwischen Noten und Geräuschen wird von fast unheimlicher Stille erfüllt.  Alles Ruhige ist trügerisch: die extreme Dynamik dieser ECM-Produktion sorgt dafür, dass allem Erkunden entlegener, anscheinend stillster Räume, auch etwas Explosives innewohnt.
Michael Engelbrecht, Deutschlandfunk
Il y a quelque chose d’ascétique dans cette musique simple qui, en quelques notes, en quelques accords, en quelques bruissements de balais sur les peaux, suggère des paysages étonnants. Faits de ‘Black Rain’, de ‘Zephyr’, de ‘Towards the Sea’, de ‘Subaqueous Silence’, qui nous plongent dans une esthétique de l’écoute attentive, de la contemplation, de la méditation. C’est beau. D’une beauté qui ne nous emporte pas comme du swing ou du bop, mais nous fascine et nous envoûte comme un Yves Tanguy ou un Caspar David Friedrich.
Jean-Claude Vantroyen, Le Soir
Ein Einzelton vom Klavier. Dann Stille. Noch ein einzelner Ton. Wieder Stille. Unverhofft nun: zwei Töne vom Klavier, gleichzeitig. Dann wieder Stille. Zwischen zwei Klängen ist das schon mal eine Pause von über fünf Sekunden. Diese Musik ist kompromisslos langsam. Nicht quälend, aber konsequent. Töne und Nicht-Töne, die eine Art magnetischer Kraft entwickeln. Sie werden nicht unbedingt mehr – aber intensiver, vereinzelt auch lauter. Nur scheinbar passiert da ganz wenig. Aber zwischen den gespielten Noten – und auch in ihnen, weil sie so gut gewählt sind – öffnen sich ungeahnt kraftvolle Räume. […] ‚Subaqueous Silence‘ (Unterwasser-Stille) heißt das Album. Und in der Tat kann man sich beim Hören fühlen wie jemand, der in eine seltsam andere Tiefe eintaucht. Unter der Oberfläche begegnet er dann Musik von besonders langsamer Eindringlichkeit. Die Stücke sind dabei keineswegs immer gleich – und faszinierend auf unerwartete Art. Da kann es sein, dass der Bass mit gestrichenen Tönen in ganz schrille Höhen geht, möglicherweise noch begleitet vom Sirren eines mit dem Bogen gestrichenen Becken des Schlagzeugers, und doch stellt sich beim Hören ein eigenwilliger Genuss ein. Da begleitet das Schlagzeug eine lyrische, von viel Innehalten unterbrochene Linie von Klavier und Bass mit ganz feinen, lang klingenden und mal auch wischend-zischenden Becken-Akzenten – und es entsteht ein sanfter Sog, der die Zuhörer beharrlich immer weiter in diese eigene Klangwelt hineinzieht. […] Ein ganz eigens Hör-Erlebnis! Da, wo Töne nicht gehäuft erscheinen und wohlgesetzte Lücken lassen, kann sehr viel Ausdruckskraft verborgen sein.
Roland Spiegel, Bayerischer Rundfunk
It takes a bold improviser to use as much space as Ayumi Tanaka does on ‘Subaqueous Silence’ – especially when the opening track is as etiolated as ‘Ruins’, resisting any conventional appeal to the listener. This is the Japanese pianist’s debut as a leader for ECM […] Her playing has an ascetic precision, and a sense of space and silence that shows affinities with traditional Japanese music. […] Her austerely poetic pieces are beautifully interpreted by the three of them. This is no conventional piano jazz ensemble. Extended techniques and radical explorations of timbre are one reason, notably on ‘Ichi’. […] Tanaka makes every note count; not one is unfelt.
Andy Hamilton, The Wire
Eine japanische Pianistin, die im norwegischen Oslo von der Weite skandinavischer Musik sozialisiert werde, schafft es Kontrabass (Christian Meaas Svendsen), Drums (Per Oddvar Johansen) und ihre 88 Tasten inklusive der Pedale zu einem einzigen Instrument zu vereinen. Natürlich hört man die Bassaiten knarzen und seufzen, die Becken leise zischen, die Tasten wie von einem Tropfen bewegt nach unten gehen, manchmal auch die Eingeweide des Flügels. Aber trotz der archaischen, nordischen Note, in die Tanaka zum ersten Mal Aromen klassischer japanischer Musik einfließen lässt, entsteht ein mächtiger Energiefluss, eine anregende Kraft, der sich niemand entziehen kann. 34 Minuten atemberaubende Unterwasserstille.   
Reinhard Köchl, Jazzthing
On se laisse happer par la pureté du son d’ensemble et par cet art de l’hésitation, de l’ellipse et du detail par lequel le trio trouve sa place sur le label munichois.
Vincent Cotro, Jazz Magazine
Une construction autour de du silence: de’lambivalence de son inertie à la douleur de son dynamism. Très peu de repères mélodiques entraînent l’auditeur dans un état presque contemplatif, voire méditatif. Les musiciens jouent autour du silence, et tout en gardant une certaine retenue ils construisent un environnement sonore entre abstraction et figuralisme. […] Un album qui exige un lâcher-prise, un certain calme et de la patience. Une patience qui sera récompensée par une intensité expressive délicate, fascinante avec un soupçon d’amertume.
Mélodine Lascombes, Citizen Jazz
Langsam baut Pianistin Ayumi Tanaka auf ‘Subaqeous Silence’ ihre Gedanken auf, lässt Töne durchatmen. Ihr schwebt eine Art freier Zeitlupen-Jazz vor, der in einem langsamen Crescendo an Expressivität gewinnt. Zusammen mit Bassist Christian Meaas Svendsen und Schlagzeuger Per Oddvar Johansen entfaltet Tanaka dabei immer subtile Energie, die das Element Klang gestalterisch an die Stelle von Tonorgien setzt.
Ljubisa Tosic, Der Standard
In einer originären Synthese aus östlichen und westlichen Traditionen lebt das von Details und Nuancen, von einzelnen Tönen, die sich sparsam addieren und fügen zu pointillistischen Bildern. Musik von hoher Suggestivkraft entsteht so, die sich von Naturerlebnissen herleitet, sehr persönlich und voller nicht eifernder Sinnlichkeit. Asketisch fügen sich Töne in hoher Poesie zu einer still schillernden Schönheit. Das Schlagzeug grundiert sparsam, der Kontrabass stützt in schönen Linien oder auch zupackendem Arco-Spiel – in der Summe ein Pianotrio ohne Vergleich
Ulrich Steinmetzger, Badische Zeitung
“I am always seeking a music that comes from one’s inner voice”
                                        • Ayumi Tanaka
Subaqueous Silence, Japanese pianist Ayumi Tanaka’s leader debut for ECM – following two critically acclaimed releases with Thomas Strønen – is a strikingly original statement, conveying a musical atmosphere all its own, with its intensities and silences, its sense of mystery and dramatic tension. No other contemporary piano trio sounds like this.
Tanaka met bassist Christian Meaas Svendsen and drummer Per Oddvar Johansen shortly after arriving in Oslo a decade ago and they have been developing their musical language together since then, exploring the implications of Ayumi’s compositions, which draw inspiration from both eastern and western sources, from the sounds of nature and more.
Deep interest in the work of Norwegian improvisers brought Tanaka to Scandinavia. “The first time I heard Norwegian jazz I felt that the musicians’ expression was very personal,” she recalls, “the quality of tones making the air feel alive. So I came to Norway to understand how this unique music evolved.”
Born in Wakayama, Japan, Ayumi Tanaka began her musical studies at the age of three, initially playing electronic organ. She recalls improvising, almost from the beginning, in parallel with her studies. “I played everything from film music to the works of Bartók and Ravel. Alone, I would find myself improvising, sometimes about stories I imagined, sometimes to release my emotions. Or I’d just play along with the sound of a bird, the wind, water…”
At the Norwegian Academy of Music Tanaka studied jazz with Misha Alperin, Anders Jormin and Helge Lien among others. Soon she was making significant contributions to Norway’s world of improvisation: playing in a three pianos ensemble with Christian Wallumrød and Johan Lindvall, taking over the piano role in Time Is A Blind Guide from Kit Downes, and co-founding an open-form improvising trio with Thomas Strønen and Marthe Lea, recently heard on Bayou. Since 2015 she has also played with the ensemble Nakama, led by Christian Meaas Svendsen.
Alongside all this activity, there has been a growing awareness of her own cultural roots; there is an ascetic rigour in her playing, as well as a sense of space suggesting affinities with Japanese musical tradition. “I feel myself in ancient Japanese classical music,” she acknowledges, “even though I am strongly influenced by Norwegian musicians. My late teacher Misha Alperin was always saying to me ‘Find your own voice’, which is something I continue to seek.”
The stark and poetic pieces she writes for the trio set a musical direction for free creative interpretation. “I intend the group to be more like a chamber ensemble. We share a flow of energy, even in silences, as reflected in the album title.” Silence is often an energizing force in the music, helping to determine the shape of the content, and opening up new avenues of approach.
Per Oddvar Johansen, long one of Norway’s most resourceful and versatile drummers, is a familiar presence to followers of music on ECM through his contributions to albums by Trgyve Seim, The Source, Christian Wallumrød and Mette Henriette. He is a master at playing in very open contexts, setting pulses in motion with a gently splashed cymbal or delicate brushes on a snare drum, generating powerful music from understated gestures.
Christian Meaas Svendsen, making his label debut on Subaqueous Silence, variously utilizes Zen restraint and fiercely physical textural exploration in his improvising, alert to the changing needs of the moment. His intensely expressive arco bass on “Black Rain” is among the album’s highlights.
Subaqueous Silence is the trio’s second album (the first, Memento, was issued in 2016) and recorded at Oslo’s Nasjonal Jazzscene Victoria in June 2019.
“I am always seeking a music that comes from one’s inner voice”
                                        • Ayumi Tanaka
Subaqueous Silence, das Leader-Debüt der japanischen Pianistin Ayumi Tanaka bei ECM – nach zwei von der Kritik hochgelobten Veröffentlichungen mit Thomas Strønen – ist ein ausgesprochen originelles Statement, das eine ganz eigene musikalische Atmosphäre vermittelt. Eine Atmosphäre voller Intensität und Stille mit einem Sinn für das Geheimnisvolle und Dramatische. Kein anderes zeitgenössisches Klaviertrio klingt so wie dieses.
Tanaka lernte den Bassisten Christian Meaas Svendsen und den Schlagzeuger Per Oddvar Johansen kurz nach ihrer Ankunft in Oslo vor einem Jahrzehnt kennen. Seitdem entwickeln sie gemeinsam ihre musikalische Sprache und erforschen die Möglichkeiten von Ayumis Kompositionen, die sowohl von östlichen als auch westlichen Traditionen, von Naturklängen und vielem mehr inspiriert sind.
Das tiefgreifende Interesse an der Arbeit der norwegischen Improvisatoren brachte Tanaka nach Skandinavien. "Als ich das erste Mal norwegischen Jazz hörte, hatte ich das Gefühl, dass der Ausdruck der Musiker dort sehr persönlich ist", erinnert sie sich. "Die Qualität der Töne lässt die Luft lebendig erscheinen. Deshalb kam ich nach Norwegen, um zu verstehen, wie sich diese einzigartige Musik entwickelt hat."
Die im japanischen Wakayama geborene Ayumi Tanaka begann im Alter von drei Jahren zu musizieren und spielte zunächst elektronische Orgel. Sie erinnert sich, dass sie fast von Anfang an parallel zu ihrem Studium improvisierte. "Ich habe alles gespielt, von Filmmusik bis hin zu den Werken von Bartók und Ravel. Ich improvisierte für mich, manchmal über Geschichten, die ich mir ausdachte, manchmal um meine Emotionen loszuwerden. Oder ich spielte einfach mit dem Klang eines Vogels, des Windes, des Wassers…"
An der norwegischen Musikakademie studierte Tanaka Jazz, unter anderem bei Misha Alperin, Anders Jormin und Helge Lien. Schon bald trug sie zur norwegischen Improvisationswelt bei: Sie spielte in einem Ensemble mit drei Klavieren mit Christian Wallumrød und Johan Lindvall, übernahm Kit Downes‘ Rolle am Klavier in der Gruppe Time Is A Blind Guide und war Mitbegründerin eines frei improvisierenden Trios mit Thomas Strønen und Marthe Lea, das kürzlich auf Bayou zu hören war. Seit 2015 spielt sie auch mit dem Ensemble Nakama, das von Christian Meaas Svendsen geleitet wird.
Neben all diesen Aktivitäten ist das Bewusstsein für ihre eigenen kulturellen Wurzeln gewachsen; ihr Spiel ist von einer asketischen Strenge geprägt, aber auch von einem besonderen Raumgefühl, das auf Affinitäten zur japanischen Musiktradition hindeutet. "Ich kann mich mit der alten japanischen klassischen Musik identifizieren", bekennt sie, "auch wenn ich stark von norwegischen Musikern beeinflusst bin. Mein verstorbener Lehrer Misha Alperin sagte immer zu mir ‘Finde deine eigene Stimme’, und das ist es, wonach ich weiterhin suche."
Die strengen und poetischen Stücke, die sie für das Trio schreibt, bilden musikalische Fundamente für freie und kreative Interaktion. "Ich möchte, dass die Gruppe mehr einem Kammerensemble gleicht. Wir teilen einen Energiefluss, auch in der Stille, was sich im Albumtitel widerspiegelt." Die Stille ist oft eine anregende Kraft in der Musik, die die Form des Inhalts mitbestimmt und neue Wege für Annäherung eröffnet.
Per Oddvar Johansen, seit langem einer der kreativsten und vielseitigsten Schlagzeuger Norwegens, hat für ECM bereits auf Alben von Trgyve Seim, The Source, Christian Wallumrød und Mette Henriette mitgewirkt. Er ist für seine Arbeit in offenen Kontexten renommiert, setzt mit sanft plätschernden Becken oder zarten Besen Akzente und schafft mit unaufdringlichen Gesten kraftvolle Musik.
Christian Meaas Svendsen, der mit Subaqueous Silence sein Label-Debüt gibt, improvisiert mit kontrollierter Zurückhaltung und intensivem Fokus auf Textur, immer wachsam gegenüber den wechselnden Bedürfnissen des Augenblicks. Sein ausdrucksstarkes arco-Spiel auf "Black Rain" gehört zu den Höhepunkten des Albums.
Subaqueous Silence ist das zweite Album des Trios (das erste, Memento, wurde 2016 veröffentlicht) und wurde im Juni 2019 in Oslos Nasjonal Jazzscene Victoria aufgenommen.

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